Sciences

Décembre : les actus qu'il ne fallait pas manquer

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En décembre, les actualités, fleurant parfois la science-fiction, ont abordé l'ébullition des océans terrestres et montré des panaches d'eau s'élevant dans l'espace. L'ADN a révélé un code caché et quelques mystères de l'histoire de nos ancêtres. Et la médecine remontait aux sources de la dyslexie et de la maladie d'Alzheimer.

Lorsque le Soleil deviendra une géante rouge dans cinq milliards d'années, il se dilatera au point d'engloutir peut-être la Terre. Mais selon une équipe de chercheurs français du Laboratoire de météorologie dynamique (LMD), notre planète sera devenue un enfer bien avant. Les simulations du climat qu'ils ont effectuées en tenant compte d'une augmentation très lente de la luminosité du Soleil prédisent un emballement de l'effet de serre dans près d'un milliard d'années. Les océans, devenus de la vapeur d'eau, auront disparu et la Terre ressemblera à Vénus.

 

Grâce à une technologie d'imagerie à haute résolution, des chercheurs états-uniens ont pu observer pour la première fois la naissance et la progression de la maladie d'Alzheimer dans le cerveau humain. Cette étude pourrait déboucher sur un diagnostic et un traitement plus efficaces de cette pathologie invalidante de plus en plus présente dans nos vies.

 

Près de 400.000 ans : voici l'âge de l'ADN mitochondrial qui vient d'être intégralement séquencé. Il a été extrait du fémur d'un hominidé découvert en Espagne dans les années 1990. Surprise : bien que morphologiquement proche de l'Homme de Néandertal, cet inconnu aurait plus d'affinités génétiques avec l'Homme de Denisova. Lequel, pourtant, a vécu en Sibérie plusieurs milliers d'années plus tard.

 

La molécule d'ADN est loin d'être un livre ouvert. Alors que l'on croyait avoir éclairci les secrets du code génétique il y a plus de 50 ans, une équipe états-unienne vient d'identifier un autre code, caché sous le premier, qui aurait un rôle dans le contrôle des gènes. Cette découverte pourrait aider les chercheurs à mieux évaluer les conséquences des mutations et à mieux comprendre certaines maladies.

 

Hubble a encore de la ressource. Les astrophysiciens viennent d'annoncer qu'il a permis d'établir solidement la présence d'eau dans l'atmosphère de cinq exoplanètes. Ce n'est pas la première fois que l'on réalise un tel exploit, mais c'est de bon augure pour le télescope James Webb, lorsqu'il partira à son tour à la chasse aux exoplanètes et qu'il cherchera des biosignatures dans leur atmosphère.

 

Les spécialistes pensent depuis longtemps que fumer du cannabis fait pousser les seins des hommes. Aux États-Unis, un chirurgien plasticien rappelle dans la presse nationale l'ampleur du phénomène : l'opération a concerné près de 23.000 hommes de son pays en 2012. Si le lien n'a jamais pu être avéré, la marijuana abaisserait les niveaux de testostérone...

 

Pendant le mois de décembre 2012, le télescope Hubble a détecté deux panaches de vapeur d'eau de 200 km de hauteur s'élevant de l'hémisphère sud d'Europe, une lune de Jupiter. Cette découverte fait bien sûr penser aux geysers découverts par la sonde Cassini sur Encelade, une lune de Saturne. Plus que jamais, Europe apparaît comme l'endroit du Système solaire où la découverte d'une vie extraterrestre semble la plus aisée à réaliser. Ces panaches pourraient en effet nous fournir un accès facile à l'océan d'Europe, susceptible d'abriter des formes de vie.

 

Si tout le monde ne parle que de Noël, la fête chrétienne ne constitue pas la seule actualité du moment. Petit panorama rapide des meilleures informations de l'univers scientifique.

 

Un cercle parfait, de 17 m de diamètre, s'est formé sur une rivière aux États-Unis. George Loegering, parti chasser ce jour d'automne 2013, fut témoin de l'étrange formation et le partage à présent en vidéo, pour le plaisir de nos yeux. L'extrême en vidéo plonge donc dans les méandres de l'eau douce et décrypte cette superbe création de la nature.

 

La dyslexie est un trouble de l'apprentissage dont les causes étaient jusqu'à présent obscures. Des chercheurs belges viennent éclaircir ce mystère. Selon eux, cette pathologie serait engendrée par de mauvaises connexions dans le cerveau.

 

Le bureau des brevets et des marques américain a accordé une série de brevets à Apple cette semaine. Cinq d'entre eux évoquent l'exploitation du Liquidmetal, un matériau métallique léger, robuste et solide. Avec lui, les pièces pourraient être façonnées avec un système d'impression en 3D. Un autre brevet décrit un système de prise de vue plénoptique intégré directement dans un terminal mobile. Il permettrait de réaliser des clichés sans nécessiter de mise au point.

 

L'étude théorique de l'évaporation des trous noirs a suggéré voilà 20 ans que l'espace et son contenu en matière pouvaient être décrits par un hologramme. Une équipe de physiciens japonais a montré que, grâce aux ordinateurs, elle pouvait aller un peu plus loin dans la description quantique des trous noirs. Les résultats obtenus confirment pour le moment que l'univers pourrait être vu comme un hologramme. Notre monde est-il donc une illusion ? Futura-Sciences explore la signification réelle du travail des physiciens japonais en deux articles.

 

Avec un bilan scientifique remarquable, le rover Curiosity fait route vers le mont Sharp, qui devrait être atteint à l'été 2014. Un déplacement qui s'avère bien plus difficile que prévu : Curiosity voit ses roues se dégrader de façon très inquiétante !

 

Drôle d'histoire que celle qui vient d'arriver à une octogénaire colombienne. Lors d'une radio, les médecins se sont aperçus que ses douleurs aux ventres provenaient d'un fœtus de 32 semaines dont tout le monde ignorait la présence. Conçu il y a plus de 40 ans, celui-ci s'était fossilisé. Un phénomène rare décrit seulement près de 300 fois dans la littérature scientifique.

 

Et de huit ! Google vient d'annoncer que sa nouvelle acquisition dans le domaine des sociétés spécialisées en robotique était Boston Dynamics, à qui l'on doit le robot humanoïde Atlas. D'où vient le brusque engouement de Google pour les robots ? De son projet pour exploiter les astéroïdes ? La proximité des dirigeants de Google avec les gourous du transhumanisme peut laisser penser qu'ils envisagent peut-être de réaliser les rêves d'Isaac Asimov.

 

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Le buzz du mois : les océans se mettront à bouillir dans un milliard d'années... La Terre et ses océans vus par les astronautes d'Apollo. Aussi transitoires que les continents, les océans sont destinés à disparaître à cause de l'augmentation lente, mais inexorable, de la luminosité du Soleil. Dans un milliard d'années, ils seront sous forme de vapeur dans l'atmosphère de la Terre. © Nasa