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Juillet : les actus qu'il ne fallait pas manquer

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Qui est le yéti ? Quelle est la dernière mode vestimentaire chez les chimpanzés ? D'où vient ce trou apparu dans le pergélisol du bout du monde ? Combien nous coûte le mode veille ? Résoudra-t-on complètement le mystère du spin du proton ? Voilà quelques-unes des questions auxquelles la science a tenté d'apporter des réponses en ce mois de juillet 2014.

Il mesure 80 m de diamètre, il est très profond et récent : le « trou géant » découvert par des chercheurs russes au nord de la Sibérie, dans la péninsule du Yamal, a de quoi étonner. Enfin, pas tant que cela...

 

Un engin sous-marin a surpris par hasard un curieux animal de couleur violette, d'espèce indéterminée dans le fond du golfe du Mexique. Il s'agit d'un siphonophore, un groupe bien curieux où une colonie d'individus très spécialisés forme ce qui ressemble à un animal mais qui n'en est pas vraiment un.

 

Dans notre voisinage cosmique, la galaxie spirale Messier 106 montre d'impressionnantes extensions de gaz chauffées à plusieurs millions de degrés, occasionnés par les jets énergétiques du trou noir supermassif caché au centre de la galaxie. Se vidant peu à peu de sa matière première essentielle à la formation de nouvelles étoiles, M106 vit une transition vers une catégorie de galaxie plus stérile dite lenticulaire.

 

Pourquoi devient-on brutalement insomniaque ? Des chercheurs de l'Académie américaine de la médecine du sommeil (AASM) ont identifié quelques erreurs de comportement de défense contre des situations stressantes qui augmentent les chances de conduire à court terme à l'apparition d'insomnies.

 

Le régime occidental qui se caractérise par une surabondance de calories et la présence d'aliments, comme du sucre blanc, des graisses saturées, du sel, pourrait expliquer certains désordres immunitaires. Pire : en mangeant mal, nous pourrions transmettre des effets délétères à nos enfants.

 

Une greffe de cellules souches de muqueuse nasale effectuée pour rétablir la liaison nerveuse dans les membres inférieurs d'une jeune paraplégique a non seulement échoué mais aussi dégradé sa santé. Apparu progressivement, un semblant de nez lui a, en effet, occasionné de vives douleurs le long de sa colonne vertébrale.

 

Déjà très avancé sur les écrans flexibles et transparents, le constructeur coréen LG Display a dévoilé deux écrans Oled de 18 pouces, l'un pouvant supporter un rayon de courbure de 30R, l'autre atteignant un taux de transparence de 30 %. Il promet des écrans Oled Ultra HD flexibles et transparents pour 2017.

 

Grâce à l'augmentation des populations de cétacés protégés depuis quelques décennies, l'impact des baleines sur leur environnement est mieux appréhendé. Pour les scientifiques, elles pourraient jouer un rôle dans la régulation du changement climatique.

 

Des chercheurs ont analysé une série d'échantillons de poils d'animaux attribués au yéti en provenance de plusieurs pays où la légende perdure. Résultat : une fois écartés les fibres de verre et les restes de vaches, de ratons laveurs ou même d'êtres humains, il reste deux génomes qui ressemblent à celui d'un ours polaire... fossile.

 

Selon l'Agence internationale de l'énergie, les appareils électroniques connectés gaspillent actuellement près de 60 milliards d'euros par an en électricité à l'échelle de la planète. Alors que ce gâchis s'apprête à empirer, cette agence estime, dans un rapport chiffré, que les fabricants pourraient bien mieux faire.

 

Un jour, Julie a glissé une herbe dans son oreille... Par la suite, elle a répété régulièrement ce comportement qui, finalement, a été copié par la plupart des membres de son groupe. En étudiant ces chimpanzés, les chercheurs essaient de comprendre comment peut naître une certaine forme de culture ou de tradition.

 

L'origine du spin des protons est l'une des grandes énigmes encore non résolues de la physique des particules élémentaires. De nouvelles analyses des expériences effectuées avec le RHIC, le célèbre collisionneur d'ions lourds aux États-Unis, feraient maintenant jouer un rôle important aux gluons. Ces particules, en quelque sorte les photons de la force nucléaire liant les quarks au sein d'un proton, pourraient rendre compte de la moité de son spin.

 

L'Organisation Mondiale de la Santé cherche à organiser la résistance contre l'épidémie de fièvre hémorragique due au virus Ébola, très dangereux, qui se répand dans plusieurs pays d'Afrique. Les nombres de cas et de décès augmentent sans répit mais, dans des pays en crise ou en guerre, la lutte contre la maladie est difficile.

 

Une équipe de chercheurs de l'université de l'Illinois a développé un robot biologique, ou « biobot », fabriqué à partir de cellules musculaires dont les mouvements peuvent être contrôlés par des impulsions électriques. Une avancée importante qui ouvre la voie à la création de machines biologiques pour des applications environnementales et médicales.

 

Sans le boson de Brout-Englert-Higgs (BEH), les collisions entre deux bosons W conduisent à des incohérences dans le cadre du modèle standard, à moins de postuler de la nouvelle physique. Or, une équipe vient justement d'en trouver la trace dans les données recueillies au LHC par l'instrument Atlas. Ces collisions font-elles bien intervenir le boson de Higgs ou autre chose ? C'est ce qui doit être vérifié désormais.

 

Le buzz du mois : en vidéo : mais d’où vient ce trou géant découvert en Sibérie ? L'effondrement du toit d'une cavité souterraine ou une explosion dans un sous-sol gorgé de gaz sont les deux explications possibles de ce phénomène. © Konstantin Nikolaev