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Les satellites de Saturne

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La planète géante aux anneaux compte une soixantaine de satellites. Les deux plus connus sont Titan et Encélade. Nous ne parlerons pas ici de Titan puisqu'il fait l'objet d'une autre galerie consacrée à la mission Cassini-Huygens. Encélade est réputé pour ses geysers de glace qui traduisent une activité géologique intense ; il pourrait même abriter un océan liquide sous sa surface.

Saturne compte deux grandes familles de satellites. Les satellites réguliers (plus d'une vingtaine dont font partie Titan et Encélade) sont les plus gros et circulent dans le plan des anneaux. Leur forme est sphérique au-dessus de 400 kilomètres de diamètre. La plupart présentent une surface cratérisée recouverte d'un dépôt de matériaux gelés. Mais certains ont d'étonnantes particularités, comme Japet qui possède deux faces de couleurs différentes et une ceinture montagneuse équatoriale, Hypérion, qui ressemble à une grosse éponge ou encore Rhéa et sa tache brillante. Les satellites irréguliers quant à eux sont les plus éloignés. Leurs orbites sont fortement inclinées par rapport au plan équatorial de la planète et à l'exception de Phoebé ils n'excèdent pas 30 kilomètres de diamètre.