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Etoile centrale du système solairesystème solaire.

Le Soleil est l'étoileétoile la plus proche de la TerreTerre, dont elle est distante d'environ 150 millions de kilomètres. Le Soleil est situé à 8,5 kparsecs du centre de la Voie lactéeVoie lactée. Dans la classification des étoiles, le soleil est une étoile de type G2.

La massemasse du Soleil représente la majeure partie de la masse du système solaire. Elle est utilisée comme unité de masse pour les étoiles. L'énergieénergie solaire, d'une importance capitale pour la Terre et notamment pour la vie, est produite par les réactions nucléairesréactions nucléaires qui se déroulent au coeur du Soleil. Agé d'environ 5 milliards d'années, le Soleil continuera à briller, avec une luminositéluminosité augmentant lentement, pendant une duréedurée équivalente, avant d'évoluer en géante rougegéante rouge et finalement de mourir.

Le mouvement apparentmouvement apparent du Soleil par rapport à la Terre donne lieu aux saisonssaisons, dues à l'inclinaison du plan de l'écliptiqueplan de l'écliptique par rapport à celui de l'équateuréquateur terrestre.

La rotation de 27 jours du Soleil autour de lui-même a été découverte par GaliléeGalilée en 1611.

On distingue dans le Soleil diverses couches parmi lesquelles le noyau ou coeur, la zone radiative, la zone de convectionconvection, la photosphèrephotosphère (qui émet la majeure partie de la lumièrelumière solaire), la chromosphèrechromosphère et sa partie extérieure, la couronne. La densité décroît avec l'altitude, du noyau vers l'atmosphèreatmosphère. La température régnant dans le noyau est de l'ordre de 15 millions de kelvinskelvins. Elle décroît dans les zones radiatives et convectives. Dans la photosphère, qui constitue la surface visible du Soleil, elle est de l'ordre de 5800 K en moyenne. Dans les plus basses couches de la chromosphère, la température décroît avec l'altitude jusqu'à environ 4500 K, avant de croître à nouveau, surtout dans la zone de transition, où cette croissance est très forte sur une épaisseur réduite. La température de la couronne atteint des températures de l'ordre de 106 K. Cette température extrêmement élevée n'est pas encore totalement expliquée.

L'atmosphère solaire est un milieu complexe constitué de plasmaplasma soumis à un champ magnétiquechamp magnétique intense, siège d'éruptions solaireséruptions solaires et qui émet le vent solairevent solaire. Les taches solairestaches solaires, qui apparaissent sombres à cause de leur température plus basse sont, comme la couronne, des radiosources. L'activité solaire liée à ces phénomènes varie de manière cyclique.

Récemment, l'héliosismologiehéliosismologie a permis de mieux appréhender la structure interne du Soleil. La couche convective interne n'est connue que par les ondes étudiées dans cette discipline et par l'étude des neutrinosneutrinos solaires, produits au cours des réactions nucléaires se déroulant dans le coeur. Le déficit des neutrinos solaires observés par rapport à ceux attendus est l'une des interrogations de l'astrophysiqueastrophysique solaire.

L'observation du spectrespectre solaire s'effectue grâce à des spectrohéliographesspectrohéliographes. Ce spectre comprend des raies, connues depuis Fraunhofer (1814), qui signalent la présence d'hydrogènehydrogène et d'héliumhélium principalement et d'une soixantaine d'autres éléments. Il comprend également des bandes qui trahissent la présence de moléculesmolécules dans l'atmosphère solaire.