L’équateur est une ligne imaginaire — ici matérialisée au sol — qui coupe notre planète en deux parts égales. © Joachim Martin, Fotolia

Planète

Équateur

DéfinitionClassé sous :Terre , équateur , équateur terrestre

On appelle équateur, l'un des cinq principaux parallèles -- une ligne géographique imaginaire -- représentés sur les cartes de notre planète. L'équateur est celui qui coupe la Terre en deux parties égales selon un plan perpendiculaire à son axe de rotation : l'hémisphère nord et l'hémisphère sud. Par définition, sa latitude est de 0°. Le terme d'ailleurs provient du latin aequator qui signifie égalisateur.

Les régions situées sur l'équateur connaissent quelques phénomènes particuliers. Aux équinoxes -- en mars et en septembre --, le Soleil y apparaît au zénith à midi. Les levers et les couchers de Soleil y sont les plus rapides au monde. Quant à la durée des jours et des nuits, elle est, en théorie, égale à 12 heures tout au long de l'année. En théorie seulement puisque la réfraction atmosphérique et la taille du Soleil jouent en les faisant varier de quelques minutes.

Équateur est également le nom d’un pays d’Amérique du Sud situé sur l'équateur. © ErnstA, Wikipedia, CC by-sa 3.0

Distinguer tropique du Cancer et tropique du Capricorne

L'équateur coupe principalement des océans. Mais les quelques pays qu'il traverse -- parmi lesquels, un pays baptisé justement Équateur -- connaissent ce que l'on nomme un climat équatorial marqué par de fortes précipitations et des températures élevées.

Pour l'anecdote, on peut noter qu'une ancienne tradition veut que les marins qui passent l'équateur pour la première fois subissent une sorte de joyeux bizutage. Et certaines compagnies aériennes décernent un diplôme à ceux de leurs passagers qui franchissent cette ligne imaginaire pour la première fois.

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