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On appelle équateur, l'un des cinq principaux parallèles -- une ligne géographique imaginaire -- représentés sur les cartes de notre planète. L'équateur est celui qui coupe la TerreTerre en deux parties égales selon un plan perpendiculaire à son axe de rotation : l'hémisphère nordhémisphère nord et l'hémisphère sud. Par définition, sa latitudelatitude est de 0°. Le terme d'ailleurs provient du latin aequator qui signifie égalisateur.

Les régions situées sur l'équateur connaissent quelques phénomènes particuliers. Aux équinoxeséquinoxes -- en mars et en septembre --, le SoleilSoleil y apparaît au zénithzénith à midi. Les levers et les couchers de Soleil y sont les plus rapides au monde. Quant à la durée des jours et des nuits, elle est, en théorie, égale à 12 heures tout au long de l'année. En théorie seulement puisque la réfractionréfraction atmosphérique et la taille du Soleil jouent en les faisant varier de quelques minutes.

Équateur est également le nom d’un pays d’Amérique du Sud situé sur l'équateur. © ErnstA, Wikipedia, CC by-sa 3.0

Équateur est également le nom d’un pays d’Amérique du Sud situé sur l'équateur. © ErnstA, Wikipedia, CC by-sa 3.0

Distinguer tropique du Cancer et tropique du Capricorne

L'équateur coupe principalement des océans. Mais les quelques pays qu'il traverse -- parmi lesquels, un pays baptisé justement Équateur -- connaissent ce que l'on nomme un climatclimat équatorial marqué par de fortes précipitationsprécipitations et des températures élevées.

Pour l'anecdote, on peut noter qu'une ancienne tradition veut que les marins qui passent l'équateur pour la première fois subissent une sorte de joyeux bizutage. Et certaines compagnies aériennes décernent un diplôme à ceux de leurs passagers qui franchissent cette ligne imaginaire pour la première fois.