La latitude donne l’une des coordonnées géographiques d’un point à la surface du globe terrestre. © Alexstar, Fotolia

Planète

Latitude

DéfinitionClassé sous :géographie , coordonnées géographiques , latitude
 

La latitude d'un point sur la Terre correspond à la distance angulaire qui sépare ce point de l'équateur. La latitude de l'équateur est donc de 0°. Les autres latitudes se comptent entre 0 et 90°, nord ou sud, selon l'hémisphère dans lequel on se trouve.

Notez que l'on peut imaginer des plans orthogonaux à l'axe de rotation de la Terre et qui coupent notre planète selon des cercles que l'on appelle parallèles. L'équateur constitue le parallèle de référence parce que celui de plus grande longueur. Et tous les points se trouvant sur un même parallèle présentent la même latitude. Ainsi Rome et Chicago ou encore Nice et New York sont à la même latitude.

L’équateur, parallèle de référence et de latitude zéro est ici symbolisé par une ligne au sol. © Sandrine Miguirian, Fotolia

Plusieurs définitions pour un seul terme

Le 45e parallèle nord passe par la France, du côté de Lacanau, notamment. Un peu au nord de Bordeaux. Ce qui place en principe la capitale de la Nouvelle-Aquitaine à égale distance de l'équateur et du pôle Nord. En pratique, Bordeaux se trouve légèrement plus près de l'équateur que du pôle. La faute à la forme pas tout à fait sphérique de la Terre.

Sachez par ailleurs que la latitude dont nous parlons communément correspond à la latitude géodésique ou géographique. Mais il existe également d'autres définitions. Ainsi la latitude géocentrique est à peine différente de la latitude géographique. Elle correspond à l'angle que forme une droite imaginaire joignant le centre de la Terre et un point particulier avec le plan de l'équateur. Quant à la latitude géomagnétique, elle prend en compte une correction liée à la différence de position existant entre pôle géographique et pôle magnétique.

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