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L'atmosphère est, au sens large, une couche gazeuse qui enveloppe certains astresastres. La TerreTerre ainsi que d'autres planètes ou les étoilesétoiles en sont pourvues. Une atmosphère peut contenir des particules en suspension (poussières, aérosolsaérosols, etc.) ou atteindre des températures très élevées, comme c'est le cas pour les étoiles, engendrant alors une émissionémission de lumièrelumière.

Composition de l'atmosphère terrestre

L'atmosphère terrestre correspond à la couche de gazgaz et de particules qui entoure notre planète. L'airair se compose très majoritairement de diazote (78 %), de dioxygène (21 %) et d'autres gaz, dont l'argonargon et le dioxyde de carbonedioxyde de carbone. Ceux-ci, cumulés aux particules en suspension, jouent un rôle fondamental dans le maintien de la vie : absorptionabsorption partielle du rayonnement ultravioletultraviolet, tampon thermique ou réchauffement de la surface par effet de serre. Ainsi, entre le jour et la nuit, les températures fluctuent peu.

Les couches de l'atmosphère terrestre

Sa limite est difficile à déterminer car il n'existe pas de frontière nettement dessinée. Néanmoins, l'atmosphère terrestre se compose de plusieurs couches :

  • la troposphèretroposphère, présente au niveau du sol jusqu'à une dizaine de kilomètres d'altitude et concentrant la majeure partie de la massemasse de l'air et des phénomènes météorologiques ;
  • la stratosphère, qui compose le niveau supérieur, jusqu'à 50 km d'altitude, et héberge la couche d’ozone, absorbant une grande partie du rayonnement solairerayonnement solaire ;
  • la mésosphèremésosphère, située entre 50 et 80 km d'altidude ;
  • la thermosphèrethermosphère, jusqu'à 800 km d'altitude ;
  • l'exosphère, qui se poursuit jusqu'à 50.000 km d'altitude, avec une densité gazeuse très faible.

L’atmosphère comme unité de pression

Symbolisée atm, l'atmosphère peut aussi désigner une unité de pressionpression non incluse dans le système internationale. Elle équivaut à la pression atmosphériquepression atmosphérique normale au niveau de la mer, soit 101.325 pascals (Pa).