Coucher de soleil aux tropiques. © underworld, fotolia
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Vidéo : pourquoi le Soleil devient-il rouge orangé lorsqu'il se couche ?

Question/RéponseClassé sous :Matière , soleil , soleil rouge
 

[EN VIDÉO] Pourquoi le ciel est-il rouge le soir ?  La journée, le ciel est bleu. Au coucher du soleil, il devient rougeoyant. A quoi est due cette magnifique couleur ? 

Les changements de couleurs du Soleil sont le résultat de ce que nous percevons de ses mouvements - coucher et lever - dans notre atmosphère.

Lorsque le Soleil se situe au plus haut dans le ciel, à notre verticale, nous le regardons presque de manière directe, car seule une « fine » couche d'atmosphère se trouve sur la trajectoire des rayons. Au coucher du Soleil, les rayons n'apparaissent plus à notre verticale et nous le regardons sur l'horizon, au travers d'une couche d'atmosphère épaisse cette fois.

La lumière du Soleil pénètre dans l'atmosphère de la Terre

Comme la lumière du Soleil pénètre dans l'atmosphère de la Terre, elle est affectée par les molécules présentes dans l'air. Les photons de lumière percutent ces molécules et rebondissent dessus, s'éparpillant ensuite dans différentes directions selon leur longueur d'onde et leur couleur (de la même manière que les gouttes d'eau, dans un arc-en-ciel, dispersent la lumière en un spectre de couleurs).

La lumière bleue a la plus courte longueur d'onde et est plus sujette à la dispersion, ce qui explique pourquoi le ciel est bleu... Dans le même temps, le retrait de la lumière bleue du Soleil déplace légèrement sa couleur vers le rouge, si bien qu'il apparaît plus jaune qu'il ne l'est dans l'espace.

Au coucher du Soleil, l'effet de dispersion augmente

Au coucher du Soleil, l'effet de dispersion augmente car la lumière doit voyager sur une distance plus importante au travers de l'atmosphère. La lumière verte d'abord, puis la jaune sont affectées jusqu'à ce que finalement, la seule lumière que nous puissions voir directement du Soleil soit le rouge orangé.

Autre effet intéressant de l'épaisseur de l'atmosphère : la réfraction. L'atmosphère agit comme une lentille, réfractant la lumière de l'image du Soleil. De telle sorte que l'image du Soleil persiste au-dessus de l'horizon quelques instants encore après qu'il se soit réellement couché.

Cette question-réponse est extraite du livre Les chats ont-ils un nombril ? édité par EDP-Sciences.

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