Une vue d'artiste de C/2014 UN271 ou comète Bernardinelli-Bernstein. Cette illustration montre la lointaine comète Bernardinelli-Bernstein telle qu'elle pourrait apparaître dans le Système solaire externe. On estime qu'elle est environ 1.000 fois plus massive qu'une comète typique, ce qui en fait sans doute la plus grande jamais observée. © NOIRLab, NSF, AURA, J. da Silva
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Une comète géante arrive dans le Système solaire

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[EN VIDÉO] Une minute pour comprendre la comète Bernardinelli-Bernstein  La plus grosse comète jamais détectée traversera bientôt le Système solaire, son diamètre atteint 100 kilomètres ! 

La plus grosse comète jamais détectée à ce jour, C/2014 UN271, se dirige actuellement vers l'orbite de Saturne, dont elle devrait atteindre les abords en 2031. Son rapprochement permet aux chercheurs d'étudier ce corps massif provenant des frontières du Système solaire.

La comète la plus massive détectée visitera le Système solaire au cours de la décennie à venir ! C/2014 UN271, autrement appelée Bernardinelli-Bernstein, est un aérolite de 150 kilomètres de diamètre se dirigeant actuellement vers Saturne. Les scientifiques profitent donc de ce rapprochement opportun pour étudier la comète, détaillant leurs découvertes dans un article publié sur ArXiv et soumis à la revue The Astrophysical Journal Letters. Le rapprochement maximal du Soleil (périhélie) par la comète sera atteint en 2031. Elle sera alors située à 1,6 milliard de kilomètres (10,9 unités astronomiques, soit presque 11 fois la distance Terre-Soleil), aux abords de Saturne. C/2014 UN271, dont les premières observations ont été effectuées en 2014, provient des confins du Système solaire, plus précisément du nuage d'Oort, disque composé d'astéroïdes et de comètes ceignant notre Système solaire bien au-delà de la ceinture de Kuiper.

La comète Bernardinell-Bernstein, au centre de l'image, photographiée le 22 juin 2021. © Observatoire de Las Cumbres, Look Project

Un mastodonte dans le Système solaire

C/2014 UN271 est un corps gigantesque, dont le diamètre de 100 kilomètres la classe dans la catégorie des plus grandes comètes jamais observées, avec une masse 1.000 fois plus élevée que celle d'un aérolite « moyen », et trois fois plus grande que la célèbre comète Hale-Bopp. À tel point que les astronomes pensaient initialement avoir posé l'œil sur une planète naine lors de sa découverte en 2014. Ils étudiaient alors les données du Dark Energy Survey, ayant initialement pour objectif d'étudier les millions de galaxies réparties dans l'Univers afin d'en extraire des données sur l'énergie noire.

La comète Hale-Bopp, photographiée lors de son périhélie en 1997. © Nasa, JPL, Loke Kun Tan

Des observations réalisées en juin 2021 ont permis d'en apprendre plus sur les caractéristiques physiques et le comportement de Bernardinelli-Bernstein. La comète se situait alors à plus de 3 milliards de kilomètres, en amont de l'orbite d'Uranus. Les chercheurs de l'observatoire de Las Cumbres, situé en Californie, ont alors détecté la queue du corps, d'une longueur d'arc de 15 secondes. Le 9 septembre, de nouvelles observations démontrent une baisse de magnitude de 0,65, rendant le corps plus lumineux. Les astronomes se sont alors penchés sur le noyau cométaire, dont la composition bleutée est un indice sur son point de départ : le mystérieux nuage d'Oort.

Le nuage d'Oort, berceau de Bernardinelli-Bernstein

Le nuage d'Oort, représentant la dernière frontière de notre Système solaire, est un ensemble théorique de corps glacés et rémanents du disque protoplanétaire gravitant autour du Soleil il y a de cela plusieurs milliards d'années, à l'instar de la ceinture de Kuiper. Le nuage s'étend de 2.000 à 200.000 unités astronomiques de l'étoile et (une unité astronomique équivaut à 150 millions de kilomètres, soit la distance Terre-Soleil) et reste à ce jour relativement méconnu. Le rapprochement de C/2014 UN271 permettra aux astrophysiciens d'en apprendre plus sur cette comète si particulière et sur son environnement d'origine.

Le nuage d'Oort, situé à la frontière du Système solaire. © Nasa, JPL-Caltech

Si Bernardinelli-Bernstein parcourt un long trajet au sein du Système solaire, son périhélie, atteint en 2031 et légèrement en amont de l'orbite de Saturne (située 1,3 milliard de kilomètres de la Terre), sa magnitude ne baissera guère en deçà de 9,0, la rendant invisible à l'œil nu et aux jumelles. Les possesseurs de grands télescopes pourront néanmoins profiter de son passage : avec un instrument d'au moins 200 millimètres, la comète sera observable depuis l'hémisphère sud durant plusieurs mois. 

Pour en savoir plus

La plus grande comète de tous les temps s’est réveillée

Dans les confins de notre Système solaire, les astronomes ont découvert il y a quelques semaines, une comète gigantesque, la comète Bernardinelli-Bernstein - ou C/2014 UN271, de son vrai nom scientifique. Ils nous révèlent aujourd'hui qu'ils ont pu en observer la chevelure alors même qu'elle croise actuellement à une distance équivalente à celle d'Uranus du Soleil.

Article de Nathalie Mayer, publié le 19 juillet 2021

C'est en étudiant d'anciennes données du Dark Energy Survey (DES) -- un programme visant à élucider le mystère de la matière noire -- que des astronomes ont mis la main sur C/2014 UN271. Ils l'ont annoncé il y a environ un mois. Mais alors, rien ne confirmait que celle qui est désormais connue comme la plus grande comète de tous les temps -- aussi appelée la comète Bernardinelli-Bernstein --, était un monde actif.

La comète C/2014 UN271 – aussi appelée comète Bernardinelli-Bernstein, vue sur une image composite de couleur synthétique réalisée avec le télescope de un mètre de l’observatoire Las Cumbres à Sutherland, en Afrique du Sud, le 22 juin 2021. Le nuage diffus que l’on observe autour de la comète correspond à sa chevelure. © Look, LCO

C'est très rapidement après, grâce au Réseau mondial de télescopes de l'Observatoire de Las Cumbres (LCO, États-Unis) -- et notamment grâce à ses instruments implantés dans l'hémisphère sud, parmi les seuls à pouvoir donner des images aussi précises de l'objet -- que les astronomes ont pu observer une chevelure floue -- l'enveloppe qui se forme autour d'une comète lorsqu'elle approche du Soleil -- autour de C/2014 UN271. De quoi confirmer son statut de comète active.

Une comète suivie de près

Au moment de l'observation, C/2014 UN271 se situait tout de même à une distance de plus de 2,8 milliards de kilomètres de la Terre. Soit plus de deux fois la distance Soleil-Saturne. Et elle restera d'ailleurs toujours au-delà de l'orbite de la planète aux anneaux. Ainsi, même si son diamètre est estimé à plus de 100 kilomètres -- soit trois fois celui de la comète Hale-Bopp, connue jusqu'alors comme la plus grande jamais enregistrées par les chercheurs --, elle ne sera jamais visible à l'œil nu.

Une vue d'artiste de C/2014 UN271 ou comète Bernardinelli-Bernstein. Cette illustration montre la lointaine comète Bernardinelli-Bernstein telle qu'elle pourrait apparaître dans le Système solaire externe. On estime qu'elle est environ 1.000 fois plus massive qu'une comète typique, ce qui en fait sans doute la plus grande jamais observée. © NOIRLab, NSF, AURA, J. da Silva

Les astronomes du projet Look -- qui suit le comportement d'un grand nombre de comètes et l'évolution de leur activité -- vont désormais prendre le relais pour étudier C/2014 UN271 -- qui arrivera au plus proche du Soleil dans 10 ans, en 2031. Pour cela, ils devraient encore pouvoir compter sur les réponses rapides des télescopes du LCO. Avec ses instruments robotiques et son logiciel avancé, ils sont en effet capables d'imager un événement dans les 15 minutes qui suivent une alerte donnée par un programme de surveillance comme le Zwicky Transient Facility -- un relevé astronomique du ciel à grand champ.


La comète géante Bernardinelli-Bernstein fonce à travers le Système solaire

Détecté il y a presque sept ans mais identifié seulement récemment, un objet cométaire, peut-être de la taille d'une planète naine, fonce vers le Soleil. Sur une orbite particulièrement excentrique, cette comète géante baptisée aujourd'hui C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) provient du mythique nuage de Oort, aux confins du Système solaire.

Article de Laurent Sacco paru le 06/07/2021

Ce zoom est formé à partir d'images du Dark Energy Survey (DES) montrant la comète Bernardinelli-Bernstein. Précisément au centre, l'astre est estimée à environ 1000 fois la masse d'une comète typique, ce qui en fait sans doute la plus grande comète découverte à l'époque moderne. © Dark Energy Survey/DOE/FNAL/DECam/CTIO/NOIRLab/NSF/AURA/P. Bernardinelli & G. Bernstein (UPenn)/DESI Legacy Imaging Surveys. Music by Zero-project :Through the Looking Glass (zero-project.gr)

C'est le buzz du moment, un objet cométaire qui n'est peut-être pas sans rappeler les Centaures dans le Système solaire fonce actuellement vers le Soleil et il se nomme 2014 UN271. Comme son nom l'indique il a en fait été découvert en 2014, mais la noosphère n'a pris conscience de cette découverte qu'en analysant des années plus tard les données collectées trahissant son existence. Les astronomes Pedro Bernardinelli et Gary Bernstein n'ont en effet débusqué que tout récemment 2014 UN271 dans les observations effectuées dans le cadre du Dark Energy Survey (DES), dont l'objectif principal est d'aider à faire la lumière sur la nature de l'énergie noire.

De la cosmologie à la planétologie

Le DES a tout de même déjà permis, au passage, de détecter plusieurs objets transneptuniens. Rappelons qu'un objet transneptunien, ou TNO, est un corps glacé qui réside habituellement dans notre Système solaire au-delà de l'orbite de Neptune. 2014 UN271 est un TNO et il s'approche actuellement du Soleil à une distance de 20,2 unités astronomiques (UA), soit 3 milliards de kilomètres. Ses paramètres orbitaux ont été déterminés et nous savons donc qu'il provient du nuage d'Oort, et qu'il est sur une orbite elliptique dont le périhélie se trouve à 10,9 UA du Soleil, juste à l'extérieur de l'orbite de Saturne. Il devrait l'atteindre en janvier 2031. Son aphélie précédent devait, lui, être situé à 40.000 UA, soit environ 0,6 année-lumière, dans le nuage d'Oort, mais après son passage au plus proche du Soleil dans 10 ans 2014 UN271 devrait ensuite partir en direction d'un autre aphélie situé à environ 0,9 année-lumière du Soleil et ne reviendra ensuite aux abords des planètes du Système solaire que dans 4,5 millions d'années, d'après les calculs des mécaniciens célestes.

L'orbite de 2014 UN271 et une localisation récente. © 2014 UN271

Un diamètre problématique, moins de 100 km ou presque 370 km ?

Par contre, ce que l'on ne sait pas encore très bien, c'est la taille de 2014 UN271. Une comète possède généralement une taille de l'ordre d'une dizaine de kilomètres. Mais dans le cas de 2014 UN271, les mesures de sa brillance en 2014 laissent penser que sa taille serait de l'ordre de la centaine de kilomètres, peut-être même de plus de 300 kilomètres.

Dans cette dernière éventualité, on pourrait presque parler de planète naine. Toujours est-il que des signes d'activité cométaire ont bel et bien été déjà détectés et que l'on peut sans doute raisonnablement affirmer que dans tous les cas, 2014 UN271, récemment rebaptisée C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), est une comète géante parmi les plus grandes observées depuis le début de leur étude par les astronomes modernes.

Le dégazage observé à une distance de plus de trois milliards de kilomètres doit être le produit de molécules particulièrement volatiles telles que le CO et le CO2. Comme 2014 UN271 s'approchera au mieux de la distance séparant Saturne du Soleil, son observation ne devrait pas être possible à l'œil nu et seuls des astronomes amateurs avec un télescope de 200 mm devraient pouvoir l'observer. Il devrait être intéressant d'essayer de le faire avec l’eVscope.

La frontière du Système solaire c'est où ? Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © NASAeClips

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