SpaceX veut occuper tous les créneaux de l'accès à l'espace. Après le transport de fret, le vol habité est son prochain objectif. © SpaceX

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SpaceX : la version habitée de la capsule Dragon prête pour un vol d'essai

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Le véhicule habité Crew Dragon, de SpaceX, dérivé de la capsule Dragon de transport de fret, pourrait réaliser un premier vol de démonstration inhabité dans le courant du mois d'août. Le véhicule a terminé ses tests de vide et de résistance à des températures extrêmes sur le site de la Nasa de Plum Brook Station (Ohio, États-Unis), qui comprend la plus grande chambre à vide au monde.

Si le transport de fret à destination de la Station spatiale internationale (ISS) par des sociétés privées est une affaire qui fonctionne, la Nasa attend toujours l'ouverture d'un service commercial de transport de ses astronautes. Annoncé pour 2017, ce service pourrait débuter en 2019.

SpaceX prévoit toujours de réaliser deux des trois vols de qualification cette année. Le Crew Dragon, dérivé de la capsule Dragon de transport de fret, a récemment été testé dans la plus grande chambre à vide au monde, sur le site de la Nasa de Plum Brook Station (Ohio, États-Unis). Il se trouve aujourd'hui au centre spatial Kennedy (Floride, États-Unis) et pourrait réaliser un premier vol de démonstration inhabité dans le courant du mois d'août. Ni la Nasa, ni SpaceX n'ont souhaité commenter ces essais.


D'ici quelques jours, devront débuter les essais finaux d'intégration du véhicule à son lanceur, un Falcon 9 de SpaceX. À moins de nouveaux ennuis techniques ou d'un retard de développement qui n'auraient pas été annoncés, SpaceX (comme Boeing d'ailleurs, qui développe un véhicule concurrent) pourrait donc réaliser ces deux vols de qualification cette année.

Le Crew Dragon de SpaceX installé dans la chambre à vide de la Nasa pour être testé au vide spatial et exposé aux températures que le véhicule connaîtra lors de son séjour dans l'espace et de son retour sur Terre. © Nasa

Un vol d'essai habité en décembre 2018 pour le Crew Dragon ?

Au vol de démonstration inhabité de cet été, s'ajouterait un vol d'essai habité qui serait réalisé en décembre. Le calendrier est similaire à celui de Boeing, qui prévoit, lui aussi, un vol inhabité en août (de son Starliner) et un vol habité en novembre.

Cela dit, la Nasa a récemment signalé que ce planning pourrait être modifié en raison du trafic à destination de la Station spatiale internationale (ISS). D'ici quelques jours, les dates de ces vols de démonstration et d'essais seront communiquées.

Si, du côté des industriels et de la Nasa, on se veut résolument optimistes, le GAO, l'équivalent américain de la Cour des comptes française, l'est moins. Celui-ci s'inquiète en effet du retard pris dans le développement des véhicules de SpaceX et Boeing, et il n'est pas convaincu que les véhicules seront certifiés avant 2020.

En raison de ce risque de retard dans la disponibilité des services de lancement et de transport de SpaceX et Boeing, la Nasa a prolongé le contrat qui la lie à Roscosmos pour l'acheminement de ses astronautes de fin 2018 à septembre 2019. Elle envisage aussi d'autres options que celle de l'achat de places à bord des capsules Soyouz. Deux d'entre elles consisteraient à réorganiser le calendrier des lancements de Soyouz, avec un dernier vol en janvier 2020, voire à prolonger la durée des séjours des astronautes américains à bord du complexe orbital.

Pour en savoir plus

SpaceX dévoilera une version habitée de sa capsule Dragon

Article de Rémy Decourt publié le 03/04/2013

Après le fret, SpaceX veut transporter des hommes à bord de la Station spatiale internationale. La firme, en compétition avec Boeing et Sierra Nevada pour fournir une capsule habitée à la Nasa, devrait présenter son modèle cette année. SpaceX mise sur une capsule réutilisable qui serait lancée par un Falcon 9 plus puissant.

Elonk Musk, le PDG de SpaceX, deux jours après le retour sur Terre de la capsule Dragon le 26 mars, a déclaré qu'il dévoilerait dans le courant de l'année la version habitée de la capsule Dragon. Très discret sur le design et les caractéristiques du futur modèle, lors de la conférence téléphonique, il a simplement lâché : « ça va être cool ».

Cela dit, quelques informations sont d'ores et déjà connues. Différente de l'actuelle Dragon, la capsule sera réutilisable et capable d'atterrir sur la terre ferme. Les propulseurs seront installés sur les flancs, et ses hublots seront suffisamment grands pour offrir une belle visibilité aux astronautes. Enfin, les pieds d'atterrissage seront rétractables.

Pour sa deuxième mission commerciale à destination de la Station, la capsule Dragon a décollé le 1er mars 2013, s’est amarrée deux jours après au complexe orbital, puis est retournée sur Terre le 26. Elle est ici ramenée au port après sa récupération au large de la péninsule de Basse-Californie (Mexique), dans l'océan Pacifique. © Nasa

Un lanceur plus fiable que le Falcon 9

Cette évolution somme toute assez rapide vers une version habitée de la capsule Dragon s'explique par les choix initiaux de SpaceX. En effet, dès le début du programme avec l'ISS, l'entreprise a su prendre en compte de nombreuses spécifications imposées aux vols habités. En clair, seules quelques modifications majeures sont nécessaires pour rendre habitable la capsule Dragon : bon nombre de ses systèmes et sous-systèmes sont qualifiés pour le vol humain.

Un autre modèle de capsule, baptisé Dragon Red et destiné au vol habité vers Mars, est également en projet. Mais c'est une autre histoire...

Cette capsule habitée sera lancée par une version améliorée et plus puissante du Falcon 9, dont le premier vol d'essai est prévu dans le courant du mois de juin. Ce lanceur, nommé Falcon 9 v1.1, se différencie de son prédécesseur par de nouveaux moteurs plus puissants, des réservoirs plus grands et une coiffe plus large. Ce premier étage sera propulsé par des moteurs Merlin 1D (oxygène liquide et kérosène), 25 % plus puissants que les moteurs 1C de la version de base. Ils sont surtout disposés différemment, de sorte que les forces exercées sur la structure de l'étage soient moins contraignantes.

Le pari de la réutilisabilité

Ce nouveau moteur Merlin 1D est actuellement employé sur le prototype d'étage réutilisable Grasshopper. Ce prototype de lanceur partiellement réutilisable, à décollage et atterrissage vertical, a réalisé plusieurs essais avec succès à moins de 80 mètres de hauteur.

Reste à savoir si SpaceX a trouvé une recette miracle, car les tentatives précédentes pour développer un lanceur partiellement ou entièrement réutilisable n'ont pas abouti. Les agences spatiales comme les constructeurs ont tous abandonné cette idée, en raison de l'absence de solutions technologiques économiquement viables. Ce choix est d'autant plus surprenant de la part de SpaceX, les entrepreneurs privés étant généralement soucieux de la rentabilité future de leurs investissements en recherche et développement. On peut s'interroger sur ce qui fait penser à la firme d'Elonk Musk qu'un étage réutilisable réduirait les coûts de l'accès à l’espace. À suivre donc.

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