Formées à partir du dioxyde de soufresoufre et des oxydes d'azoteoxydes d'azote liés aux activités humaines et rejetés dans l'atmosphèreatmosphère, les pluies acidesacides ont des conséquences visibles sur le sol, la flore et la faunefaune, attaquent des métauxmétaux et engendrent des problèmes de santé.

Les pluies acides. © SD-Pictures, Pixabay, DP
Les pluies acides. © SD-Pictures, Pixabay, DP

L'acidification des eaux de surface

C'est une conséquence indirecte, via les écosystèmesécosystèmes, d'une forme de pollution atmosphérique due aux rejets dans l'atmosphère - d'azote (NONO) et d'oxydes soufre (SO2) - résultant de la combustioncombustion d'énergies fossilesénergies fossiles. Depuis l'essor industriel du XIXe siècle, les dépôts atmosphériques de polluants acides (H2SO4, HNO3) n'ont cessé d'augmenter. Durant un siècle, les capacités tampon des milieux ont neutralisé les apports acides. C'est vers 1960, que les premières manifestations d'acidité ont attiré l'attention :

  • dysfonctionnement des sols ;
  • perte du pouvoir tampon ;
  • forte diminution du taux de saturation.
Forêt et pluie acide. 
Forêt et pluie acide. 

Quels sont les effets des pluies acides sur l'environnement ?

Les éléments de ce paragraphe ont été extraits d'un site InternetInternet de la région Poitou-Charentes.

L'action nocive de la pollution acide sur la santé est observée sur les enfants et les personnes âgées ou souffrant d'affections respiratoires et cardiaques, et notre environnement est aussi affecté : eau, sol, matériaux et végétaux.

Image du site Futura Sciences

Effet sur les sols

Les sols deviennent acides surtout dans les montagnes où les sols sont pauvres : centre et sud de l'Allemagne ou Vosges ; cet effet se traduit par une perte d'éléments minérauxminéraux pour la végétation. Les sols sableux sont les plus sensibles. Sur les sols alcalins (calcairecalcaire) l'acidité est en partie neutralisée et l'effet est réduit.

Effet sur l'eau

En Scandinavie, au Canada, dans les Vosges, on observe une acidification progressive de certains ruisseaux et de certains lacs. À partir de pH 5,5 jusqu'à 4,5, on observe une raréfaction puis une disparition des salmonidés, le brochetbrochet et l'anguilleanguille sont relativement résistants. Le début de l'acidification provoque la déposition sur les fonds de la matièrematière organique, la diversité des espècesespèces diminue. Les joncs prospèrent. La moussemousse 'Sphagnum Blanche' peut former un tapis épais sur le fond à cause des eaux plus claires. Les animaux tels que sangsues, escargots et écrevissesécrevisses sont un des premiers signes de l'acidification. Peu d'espèces d'insectes sont résistantes. Cependant, larveslarves de libellulelibellule, coléoptèrescoléoptères et les vers de vase peuvent se développer anormalement : il y a moins de concurrence.

L'acidification entraîne une dissolution de métaux toxiques comme l'aluminiumaluminium. Les oiseaux peuvent être contaminés lorsqu'ils absorbent les minéraux toxiques (poissonspoissons contaminés). Même les mers sont touchées (rapport de la fondation pour la défense de l'environnement aux États-Unis) côte atlantique, New York.

Effet sur les végétaux

Le dépérissement forestier (conifères et résineux) en Europe, Allemagne, Autriche, Pologne, Roumanie est dû à deux phénomènes distincts :

  • perturbation de la photosynthèsephotosynthèse à la suite de la décomposition de la chlorophyllechlorophylle ;
  • acidification du sol par les pluies acides et modification de l'absorptionabsorption des sels minéraux. L'écorce, atteinte, devient vulnérable aux insectesinsectes et aux maladies.

Depuis une vingtaine d'années, les hypothèses sont orientées vers l'implication de la pollution atmosphérique :

  • polluants gazeux ;
  • dépôts atmosphériques acides (acide sulfuriqueacide sulfurique et acide nitrique) ;
  • dépôts atmosphériques acidifiants (ammonium) ;
  • stress oxydatif (photo-oxydants comme l'ozoneozone).

Aujourd'hui les feuillusfeuillus (chênes, hêtreshêtres...) sont également touchés.

Effet sur les animaux

La faune aquatique est la plus touchée. Les animaux terrestres sont atteints en absorbant des poissons ou de l'herbe contaminée.

Effet sur les matériaux et les constructions urbaines

L'acidification des précipitationsprécipitations entraîne une érosion des surfaces métalliques (cuivrecuivre, zinczinc...). En Tchécoslovaquie, l'érosion des voies de chemin de ferfer impose une limitation de la vitessevitesse des trains. Les pierres sont atteintes (monuments historiques compris !), attaquées par la pluie et le ventvent, l'effet corrosif croît considérablement. De plus des polluants soufrés se déposent puis se combinent à la pierre calcaire ou au grèsgrès et donnent une substance friable facilement emportée par l'eau de pluie.