Le charbon est qualifié d’énergie fossile, car issu de la décomposition de matières organiques. © fotosr52, Fotolia

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Énergie fossile

DéfinitionClassé sous :énergie renouvelable , développement durable , énergie

Une énergie fossile est une énergie dont les réserves se sont constituées voilà très longtemps, il y a des millions d'années, par décomposition sédimentaire de matériaux organiques. Des réserves, en d'autres mots, composées principalement de carbone. Et des réserves non renouvelables, car elles ne peuvent être reconstituées qu'à des échelles de temps géologiques.

Les débuts de notre consommation massive d'énergies fossiles remontent à quelque 200 ans et à l'ère de la Révolution industrielle. Le succès a été bâti sur une bonne maîtrise technologique, un rendement moyen intéressant, une disponibilité tout au long de l'année et un stockage et un transport relativement aisés. Et ce n'est que plus tard que nous nous sommes alertés quant au fait que les ressources fossiles sont limitées -- disponibles en quantités finies, leurs réserves s'épuisent au fur et à mesure de leur exploitation, contrairement aux énergies renouvelables -- et que leur combustion est très polluante et génératrice de gaz à effet de serre. Pourtant, selon l'Agence internationale de l'énergie, les énergies fossiles devraient encore dominer les mix énergétiques pour quelques années au moins.

Le pétrole brut doit passer par l’étape raffinerie pour être transformé en combustible fossile utile. © VanderWolf Images, Fotolia

La formation des énergies fossiles

Rappelons que les processus de formation des combustibles fossiles sont lents. Le charbon se forme suite à l'enfouissement et à la décomposition de végétaux dans des bassins sédimentaires. Les premiers charbons exploitables se sont formés il y a 360 millions d'années.

Le pétrole et le gaz naturel sont des hydrocarbures dont la formation débute par une accumulation de matière organique dans les sédiments de milieux calmes et peu oxygénés. Puis interviennent des bactéries et des variations de température. Pour pouvoir être utile, le pétrole brut doit subir des opérations de raffinage.

Notez enfin que l'uranium 235 (235U), utilisé dans les réacteurs nucléaires, s'est formé lors des supernovae qui ont précédé la formation du Système solaire. Il y a très longtemps donc. Pour autant, il ne saurait être qualifié de fossile, car il est dépourvu de carbone. Il s'agit simplement d'un combustible non renouvelable.

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