La chenille est une larve de papillon. © Chepko Danil, Fotolia

Planète

Larve

DéfinitionClassé sous :zoologie , larve , tetard

Chez les animaux, une larve est une forme jeune dont la morphologie, et souvent le mode de vie, sont très différents de l'adulte. Le début de la vie de la larve commence par l'éclosion de l'œuf. Les larves existent chez les espèces d'animaux au développement indirect, chez qui de grandes transformations (métamorphoses) doivent avoir lieu pour obtenir un adulte. Lors de ces changements, l'animal peut changer de milieu de vie (par exemple le têtard et la grenouille), et/ou de régime alimentaire (par exemple la chenille et le papillon).

Chez les animaux à développement direct, le jeune à la naissance est un juvénile qui ressemble à l'adulte. De manière générale, seul l'adulte est capable de se reproduire, et non les larves et juvéniles.

Exemple de larves d'insectes

Chez les insectes, la larve subit plusieurs mues avant de devenir un adulte. Comme les arthropodes possèdent un exosquelette peu extensible, leur croissance se fait par étapes. À chaque mue, la larve abandonne une exuvie. La métamorphose permettra l'apparition des caractères sexuels secondaires et des ailes pour les espèces ailées.

On distingue plusieurs types d'insectes en fonction de leur développement larvaire :

  • les insectes hétérométaboles : le changement est progressif, la taille augmente progressivement au fil des stades larvaires. Une mue larvaire donne naissance à l'adulte ou imago. C'est le cas des phasmes, sauterelles, criquets, blattes, mantes, termites, psoques, cigales, grillons... ;
  • les insectes holométaboles : un état intermédiaire au repos, la nymphe, sépare la larve de l'adulte. C'est le cas du papillon. Beaucoup de chenilles sont phytophages et se nourrissent de végétaux, d'autres sont entomophages et mangent d'autres insectes (pucerons...) ; les xylophages s'attaquent au bois. Les adultes papillons se nourrissent de liquides comme le nectar des fleurs.
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