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Le têtard est la larvelarve aquatique des amphibiensamphibiens, stade intermédiaire entre le stade embryonnaire et le stade subadultesubadulte. Il se caractérise par une grosse tête qui se confond avec son corps (d'où son nom) et une queue natatoire. Il respire par des branchiesbranchies internes recouvertes par la peau très molle et perméable. Le têtard s'apparente ainsi à un poissonpoisson, à part qu'il ne possède qu'une nageoire caudale.

Le développement du têtard

Au bout d'une quinzaine de jours, les branchies externes sont remplacées par des branchies internes, à leur tour phagocytées tandis que se développent des poumonspoumons. Dès lors, l'animal est obligé de venir à la surface pour respirer. Parallèlement, le têtard perd progressivement sa queue et des pattes apparaissent.

Il existe néanmoins des cas très particuliers de têtards : chez la Grenouille paradoxale (Pseudis paradoxus), le têtard est ainsi plus gros que l'adulte et rétrécit au fur et à mesure ! À noter que certains anoures comme le crapoudel (Paedophryne amauensis) ne passent pas par le stade têtard.

Le têtard vit dans l’eau et respire par des branchies. © Mark Yokoyama, Flickr
Le têtard vit dans l’eau et respire par des branchies. © Mark Yokoyama, Flickr

La vie du têtard

Les premiers jours, le têtard est fixé par deux ventouses à une herbe et se nourrit des restes de l'œuf, puis d'alguesalgues. Il se met ensuite à nager librement et devient carnivorecarnivore comme chez certaines espècesespèces tel le crapaud, mangeant des vers de terreterre tombés dans l'eau, de poissons morts et d'insectesinsectes. Lorsque la nourriture est rare, le têtard devient cannibale, n'hésitant pas à engloutir vivant ses homologues. Les grenouilles et les crapauds pondent habituellement plusieurs centaines d'œufs à la fois. Néanmoins, peu de têtards parviendront à l'âge adulte, car ils sont particulièrement vulnérables aux prédateurs (libelluleslibellules, poissons, salamandres, insectes aquatiques...)