Sciences

Janvier : les actus qu'il ne fallait pas manquer

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Les buzz du mois furent astronomique : il existerait - peut-être - deux superterres inconnues dans le Système solaire, au-delà de Neptune et, sur Mars, des traces géologiques ont - peut-être - été laissées par des êtres vivants. Pendant ce temps, Microsoft montrait son Windows 10 pour faire oublier le 8, certains réduisaient un ordinateur à la taille d'un bouton de manchette et d'autres annonçaient des trains qui rouleront aussi vite que les avions (enfin, peut-être...).

 

 

Des irrégularités curieuses dans les orbites des objets de la ceinture de Kuiper et transneptuniens ont conduit des astronomes à postuler depuis quelques années l'existence de planètes au-delà de Pluton. Certains vont aujourd'hui plus loin car leurs travaux suggèrent qu'il existerait même deux superterres à environ 200 et 250 unités astronomiques du Soleil.

 

 

 

C'est aujourd'hui une certitude : de l'eau liquide coulait à la surface de Mars, il y a plus de 3,7 milliards d'années. Au cours de cette période, la planète était plus chaude et vraisemblablement habitable comme l'ont montré les investigations de Curiosity. En consultant des clichés de la baie de Yellowknife où a enquêté le rover, la géobiologiste Nora Noffke a été très intriguée par certaines structures affleurant sur des roches martiennes. Elles lui paraissent familières et ressembleraient à des colonies microbiennes terrestres, présentes ou passées, qu'elle étudie depuis une vingtaine d'années. Ses arguments ont convaincu la revue Astrobiology de les publier.

 

 

 

Selon des sources officieuses, Microsoft développe un second navigateur Internet comme alternative à Internet Explorer. Connu sous le nom de code Spartan, il devrait faire ses débuts avec Windows 10, dont la sortie est prévue cette année.

 

 

 

L'application Google Traduction, aussi appelée Google Translate, se voit dotée de deux nouvelles fonctions. L'une, Word Lens, permet la traduction d'inscriptions sur des panneaux. L'autre reconnaît les langues parlées et retranscrit automatiquement le contenu à l'oral grâce au mode Conversation. De quoi transformer un smartphone en un véritable traducteur instantané.

 

 

 

Microsoft a tenu une nouvelle conférence dédiée à Windows 10 et annoncé que le nouvel OS sera proposé en mise à jour gratuite pendant un an pour les usagers Windows 7, Windows 8.1 et Windows Phone 8.1. Le géant américain a également créé la surprise avec ses HoloLens, un concept de lunettes à réalité augmentée qui permettront de manipuler des objets virtuels en 3D ou de piloter l'interface d'un « Windows holographique ».

 

 

 

Lors d'une conférence de presse à San Francisco, le mercredi 17 décembre, à l'occasion du meeting de l'American Geophysical Union, plusieurs scientifiques de la mission Rosetta sont revenus sur l'atterrissage de Philae, sa localisation et son réveil potentiel.

 

 

 

Découverte par Terry Lovejoy au cours de l'été 2014, la comète C/2014 Q2 est de plus en plus brillante dans le ciel d'hiver, à la faveur de son rapprochement avec la Terre, le 7 janvier puis du Soleil, trois semaines plus tard. Il faudra attendre les jours qui suivent la Pleine Lune pour pouvoir enfin l'observer dans toute sa splendeur.

 

 

 

Le soir du 26 janvier, l'astéroïde 2004 BL86 croisera l'orbite terrestre. Il passera à seulement 1,2 million de kilomètres de nos têtes sans pour autant nous menacer. Le géocroiseur, qui mesure entre 500 et 680 m, devrait être visible dans une paire de jumelles ou une lunette astronomique lors de sa traversée de la constellation du Lion, en direction de l'Est, non loin de Jupiter.

 

 

 

Il a fallu quelque 394 heures (réparties sur plusieurs années) aux équipes du programme PHAT du télescope spatial Hubble pour produire le panorama le plus détaillé jamais réalisé d'une partie de notre voisine, la galaxie d'Andromède. On y distingue des milliers d'étoiles de tout âge résolues individuellement et une multitude de jeunes grappes d'étoiles. Les chercheurs profitent de sa proximité pour étoffer leurs profils des galaxies spirales, très nombreuses dans l'univers.

 

 

 

Un vieux rêve de la science-fiction est peut-être en train de commencer à se concrétiser lorsque l'on voit la compagnie Hyperloop Transportation Technologies plancher sérieusement sur un projet de train subsonique capable de rivaliser avec les avions de transport de passagers. Une fois réalisé, il permettrait de relier Los Angeles au centre de San Francisco en 30 minutes environ.

 

 

 

Au Consumer Electronics Show, Intel a frappé fort en dévoilant le prototype d'un micro-ordinateur pas plus grand qu'un bouton de manchette. Appelé Curie, l'objet high-tech comprend un microcontrôleur Quark SE, de la mémoire flash, une connexion Bluetooth et divers capteurs de mouvements. Son but : équiper les petits objets connectés comme les bracelets ou les vêtements.

 

 

 

La sonde MRO, en orbite autour de Mars, a permis de retrouver l'atterrisseur Beagle 2 mystérieusement disparu il y a plus de dix ans, après sa descente sur la Planète rouge lors de la mission Mars Express. Les images montrent l'engin à peu près intact. Peut-être pourra-t-on comprendre ce qui est arrivé à ce premier engin européen à tenter un atterrissage sur Mars.

 

 

 

L'IGN rend publique la carte du territoire métropolitain réalisée par le satellite Spot 6 d'Airbus Defence and Space. La résolution est de 1,5 mètre. Les militaires, eux, ont droit à 50 centimètres mais cette carte a le grand intérêt d'un rendu homogène qu'il est possible d'actualiser régulièrement. Elle répond à des besoins bien particuliers liés à l'état d'avancement des grands chantiers d'infrastructures, d'aménagement du territoire ou du couvert forestier par exemple.

 

 

 

Du haut de Cape Tribulation, Opportunity qui vient de fêter ses onze ans sur Mars, embrasse du regard le cratère Endeavour. En forme, le rover de la mission MER a déjà parcouru plus de 41 km. Un record pour un véhicule qui roule sur une autre planète que la Terre.

 

 

 

D'après des chercheurs allemands, des chauves-souris insectivores seraient à l'origine de l'épidémie d'Ebola qui touche l'Afrique de l'Ouest. C'est la première fois que cette espèce particulière est incriminée.

 

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Découverte en 2003, Sedna, qui pourrait prétendre au statut de planète naine, a une orbite extraordinaire, son ellipse l'amenant, en 12.000 ans pour un tour, près de la ceinture de Kuiper puis jusqu'à plus 900 Unités Astronomiques. Cette trajectoire pourrait être due à deux planètes massives circulant bien au-delà de Neptune et Pluton. © Nasa, R. Hurt