Le solstice d’hiver marque le premier jour de l’hiver. © PixieMe, Fotolia

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Hiver

DéfinitionClassé sous :hiver , solstice d'hiver , équinoxe de printemps

L'hiver est une saison qui commence avec le solstice d'hiver et se termine à l'équinoxe de printemps. L'existence des saisons est due à l'inclinaison de l'axe de rotation de la Terre. Dans l'hémisphère nord, le solstice d'hiver correspond à la nuit la plus longue, vers le 21 décembre, alors que dans l'hémisphère sud il a lieu vers le 21 juin car les saisons sont inversées. Le solstice d'hiver de l'hémisphère nord correspond au moment où le Soleil est le plus haut dans le ciel au pôle sud. En même temps, le nord du globe terrestre est dans l'obscurité, avec une zone d'ombre qui s'étend jusqu'aux limites du cercle polaire arctique. Le jour du solstice de l'hémisphère nord, les rayons du Soleil sont au zénith au tropique du Capricorne, ou tropique sud.

Lors de l'équinoxe de printemps, qui a lieu vers le 21 mars, le Soleil est au zénith à l'équateur. Entre le solstice d'hiver et l'équinoxe de printemps, la durée des jours rallonge et celle des nuits diminue.

La symbolique culturelle du solstice d’hiver

Les saisons ont beaucoup influencé les cultures humaines dans le monde, comme le rappellent deux chercheurs de l'université Trent de Nottingham dans un article paru dans The Conversation. Avant l'apparition de la chrétienté, certains peuples du nord de l'Europe fêtaient Yule, avant que cette fête ne devienne Noël. Pendant l'Antiquité, les Romains fêtaient les saturnales, des fêtes données en l'honneur du dieu Saturne, une semaine avant le solstice d'hiver. Les Saturnales se terminaient par le dies natalis solis invicti, à savoir « l'anniversaire du soleil invaincu », qui avait lieu le 25 décembre.

Un hiver sur Mars aussi

Comme l'axe de rotation de la planète Mars est lui aussi incliné, la planète rouge connaît, tout comme la Terre, des saisons et donc un hiver. En 2018, le solstice d'hiver sur Mars a eu lieu le 16 octobre. Comme décrit dans The Conversation, le prochain solstice d'hiver dans l'hémisphère Nord de Mars est prévu pour le 2 septembre 2020. Cependant, contrairement à la Terre qui a une orbite presque circulaire autour du Soleil, celle de Mars est très excentrique. Cela signifie que la distance entre Mars et le Soleil varie dans l'année ; la durée des saisons varie elle aussi.

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