L’inclinaison de l’axe de rotation de la Terre fait que nos journées sont plus courtes en hiver qu’en été. © PixieMe, fotolia

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Pourquoi les jours sont-ils plus courts l’hiver ?

Question/RéponseClassé sous :hiver , Été , Saisons

Il n'est pas encore 18 heures que le Soleil est déjà couché. C'est l'hiver. Et comme chacun sait, les journées sont courtes. Aussi courtes que les nuits sont longues en été. Explications.

Avant toute chose, il semble nécessaire d'apporter une petite précision de langage. En effet, notez que sur notre bonne vieille planète Terre, les jours durent 24 heures, et cela que l'on se situe dans l'hémisphère nord ou dans l'hémisphère sud, un 3 janvier ou un 25 août. « En hiver, objecteront certains,  il fait tout de même jour bien moins longtemps qu'en été ! C'est indéniable ». « Absolument ! », répondrons-nous. Il faut alors parler de journées plus courtes et non de jours plus courts. La nuance est subtile, mais elle existe.

Ceci étant posé, intéressons-nous maintenant à la cause de ce phénomène qui a le don de mettre notre humeur à rude épreuve les jours d'hiver. Pour comprendre, il va nous falloir prendre un peu de hauteur. Et visualiser le couple Terre-Soleil dans son ballet spatial. La Terre, tout le monde le sait, tourne sur elle-même en 24 heures et c'est ce qui fait l'alternance des journées et des nuits. La Terre, tout le monde le sait aussi, tourne par ailleurs autour du Soleil en un an.

Cette vue d’artiste aide à visualiser le parcours de la Terre autour du Soleil. © Tau’olunga, Wikipedia, CC0 Public Domain

Une question d’inclinaison

Ainsi les choses pourraient être très basiques et binaires. Si l'axe de rotation de la Terre était gentiment perpendiculaire au plan de l'écliptique. Mais celui-ci se trouve être incliné. De fait, durant l'hiver de l'hémisphère nord, c'est l'hémisphère sud qui se trouve orienté le plus directement vers le Soleil. Il profite alors d'un ensoleillement maximal et de journées plus longues, pendant que l'hémisphère nord souffre de journées plus courtes. Et six mois plus tard, la situation s'inverse.

En France — et dans tous les pays situés à des latitudes similaires —, autour du solstice d’hiver, nos journées peinent à atteindre les 9 heures. Mais autour du solstice d'été, c'est le contraire : nous profitons jusqu'à 16 heures d'ensoleillement. Dans les pays situés sur l'équateur, en revanche, les journées et les nuits durent invariablement 12 heures. Et les pôles connaissent alternativement six mois de journée et six mois de nuit.

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