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Les lamproies, des vertébrés primitifs

Dossier - Les poissons d'eau douce
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Quels sont les poissons d'eau douce qui vivent près de chez nous ? De la lamproie, dite primitive, au brochet, féroce carnivore, faites connaissance avec ces animaux fascinants.

  
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Les petromyzontiformes, ou pétromyzontides, ou agnathes, correspondent aux lamproies et forment un groupe de vertébrés primitifs sans mâchoire, montrant à la fois une chorde et des vertèbres primitives. Ce groupe n'est constitué que d'une seule famille, les petromyzontidae, qui ne regroupe aujourd'hui que 38 espèces.

Les lamproies sont des vertébrés primitifs. © Tiit Hunt, CC by-sa 3.0

Les agnathes sont les plus primitifs des « poissons » vivants. Ils ont conservé plusieurs des caractéristiques des céphalochordés. La grande innovation de ce groupe est sans aucun doute la formation de vertèbres calcifiées et d'un crâne. Les raisons qui pourraient expliquer l'apparition de ces os demeurent obscures. Il ne fait aucun doute que le crâne et les vertèbres offrent une protection au cerveau et à la moelle épinière. Mais cet avantage peut être compensé par une augmentation de la masse, et donc des coûts associés à la nage.

Il est également possible que le calcium et le phosphore des structures calcifiées aient été d'abord des réserves et que les sites d'accumulation aient par la suite acquis une fonction de protection. Quoi qu'il en soit, le résultat est la formation d'un squelette axial augmentant la capacité de nage de ces animaux. Le remplacement de la notochorde d'une seule pièce par des vertèbres articulées permet un contrôle plus fin des ondulations du corps.

Anatomie de la lamproie : 1. narine ; 2. bouche ; 3. œil ; 4. orifices branchiaux latéraux ; 5. tronc 6. cloaque ; 7. queue ; 8. nageoire caudale ; 9. nageoire dorsale postérieure ; 10. nageoire dorsale antérieure. © Dake, CC by-sa 3.0

Morphologie des lamproies

La lamproie possède un corps allongé, une absence de nageoires paires (qui correspondront, plus tard dans l'évolution, à nos membres), des nageoires impaires, dont les rayons sont formés de cartilage, des ouvertures extérieures et indépendantes des branchies (différentes de celles des autres vertébrés) rondes et alignées.

Plan d'organisation des chordés avec, de la face dorsale à la face ventrale :

  • un système nerveux ;
  • un axe squelettique et un tube digestif ;
  • un épiderme dont les glandes ne sont formées que d'une seule cellule ;
  • une absence d'écailles.

La lamproie a un crâne cartilagineux incomplet, des yeux apparents et fonctionnels chez l'adulte, une narine impaire, une absence de mâchoire avec une bouche circulaire en ventouse. L'adulte de la lamproie est un ectoparasite : il se nourrit en se fixant sur l'épiderme des vertébrés.

Bouche d'une lamproie. © Drow_male, GNU 1.2

Quelques caractéristiques de la lamproie :

  • chorde gainée qui n'est pas encore vraiment une colonne vertébrale ;
  • musculature métamérisée en chevrons
  • encéphale réduit et 10 paires de nerfs crâniens (donc il en « manque encore deux ») ;
  • fibres nerveuses sans myéline (donc transmission nerveuse de type lent) ;
  • système sensoriel de la ligne latérale déjà présent ;
  • cœur veineux ;
  • sexes séparés.
Caractéristiques des lamproies selon le genre et l'espèce. © DR

Systématique : 

  • Grande Lamproie marine, ou Petromyzon marinus (L.), sur les côtes atlantiques ; 
  • Petite Lamproie, ou Lampetra fluviatilis (L.), de la Scandinavie à la Méditerranée ;
  • Lamproie d'eau douce, ou Lampetra planeri (Bloch).