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Les esturgeons, ou acipenseridés : l'esturgeon d'Europe

Dossier - Les poissons d'eau douce
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Quels sont les poissons d'eau douce qui vivent près de chez nous ? De la lamproie, dite primitive, au brochet, féroce carnivore, faites connaissance avec ces animaux fascinants.

  
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Les acipenseridés sont des poissons communément appelés esturgeons. Dans cette famille, se trouve donc l'esturgeon d'Europe.

L'esturgeon d'Europe fait partie des acipenseridés. © Hans, DP

L'esturgeon d'Europe (Acipenser sturio)

Apparu récemment dans les eaux du lac Léman, l'esturgeon d'Europe est un poisson de l'Est dont on extrait le caviar.

Les esturgeons présentent quelques caractères primitifs : nageoire caudale hétérocerque, cinq rangées de plaques osseuses logées dans la peau nue du corps. La bouche est à la face inférieure du corps, très protractile et tubulaire. En avant de la bouche, se trouvent quatre barbillons sensoriels. Les œufs de presque toutes les espèces sont transformés en caviar. C'est une famille composée d'espèces capables d'hybridation naturelle, ce qui est inhabituel parmi les vertébrés.

C'est peut-être un gros poisson mais comme il est en fin de chaîne alimentaire, il concentre tous les polluants et certains poissons ont largement dépassé les doses, en particulier pour les métaux lourds et les PCB...

Les esturgeons (Acipenser Sturio) se nourrissent principalement d'invertébrés en eau douce : de larves d'insectes, vers et crustacés

L'esturgeon européen est protégé depuis 1982, c'est une espèce de poisson menacée puisqu'il en reste très peu. Dans le bassin Gironde-Garonne-Dordogne, la dernière reproduction a eu lieu (en 1994). Des centres de recherche travaillent sur cette espèce en voie de disparition. Évidemment, la pêche d'esturgeons est interdite sur le bassin, l'espèce est protégé par le Plan National d'Actions pour la sauvegarde de l'Esturgeon européen. Ce plan consiste à préserver l'espèce en protégeant leurs habitats et l'élevage pour qu'ils puissent ensuite être relâchés dans leur milieu naturel. Auparavant, cette espèce était abondante, elle colonisait  plus de 30 bassins européens. Les esturgeons étaient présents dans les longs fleuves d'Europe. 

La reproduction des esturgeons

L'esturgeon se reproduit en eau douce et y grandit pendant un certain temps mais il vit en mer. Lorsqu'il est encore jeune l'esturgeon descend le fleuve et vit dans l'estuaire avant de rejoindre la côte. La reproduction naturelle s'effectue de mai à juillet. La femelle est chargée d'œufs et rase le fond, elle pond entre 300 000 et 2 millions d'œufs. Les mâles vifs et alertes viennent répandre leur semence et défendent les œufs des éventuels prédateurs.