Rhinocéros blanc et son petit. © Nel Botha NZ, Pixabay, DP
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Les menaces qui pèsent sur la faune sauvage depuis la crise sanitaire, par Graeme Green

ActualitéClassé sous :Faune , Biodiversité , braconnage des éléphants

La paix est de retour à travers les parcs nationaux d'Afrique, les Land Rover et les camionnettes de tourisme sont garées et vides. Les animaux pourraient apprécier de retrouver leurs zones sauvages rien que pour eux seuls, sans moteur de voiture ou touristes appareil photo en bandoulière. Mais ils ne sont pas conscients des menaces qui pèsent sur eux. La faune sauvage est menacée par la recrudescence du braconnage à l'échelle mondiale et par la diminution des ressources consacrées à la conservation, alors que les populations luttent pour leur survie.

Merci à Graeme Green pour cette interview réalisée avec la collaboration de Tsavo Trust, Africa Wild life et autres associations.

Richard Moller, P.-D.G. de Tsavo Trust dans le sud-ouest du Kenya, nous explique : « L'épidémie de coronavirus a créé un effet domino qui a eu un impact direct sur la faune sauvage de la zone de conservation de Tsavo. Des milliers de personnes ont perdu leur emploi et leurs revenus, notamment à cause de l'effondrement de l'industrie du tourisme qui s'est produit du jour au lendemain. De plus en plus nombreux sont ceux qui perdent leurs moyens de subsistance au quotidien. La question à laquelle ces personnes sont confrontées quotidiennement est la suivante : Comment nourrir nos familles aujourd'hui ? »

Troupeaux d'éléphants à proximité d'un trou d'eau près de « Satao Camp », Tsavo East wildlife reserve, au Kenya. © John Hickey-Fry, Wikimedia commons, CC 2.0

Kaddu Sebunya, P.-D.G. de l'African Wildlife Foundation : « La question de savoir comment nourrir leur famille est posée partout en Afrique, alors que les emplois et les entreprises disparaissent. Nous avons vu les niveaux de pauvreté grimper en flèche dans les communautés rurales, en particulier celles qui vivent à proximité de zones protégées et qui dépendent de l'économie des espèces sauvages pour leur subsistance. De nombreuses personnes ont perdu leurs revenus parce qu'elles dépendent des activités liées au tourisme, et ce déclin s'est répercuté sur d'autres secteurs de l'économie, notamment l'agriculture et les transports. De nombreuses familles rurales dépendent également de l'argent envoyé par des parents vivant dans les centres urbains qui sont également confrontés à des pertes d'emploi et à des réductions de salaire en raison de Covid-19 ».

La biodiversité va également souffrir

Nous nous attendons fortement à ce que les taux de braconnage augmentent, notamment pour la viande de brousse car les personnes qui dépendent du tourisme ont vu leurs revenus diminuer en très peu de temps et doivent trouver des moyens de nourrir leurs familles. Nombre d'entre eux sont des gardes forestiers, des guides et des personnes qui connaissent la faune et la flore sauvages et savent où elles se trouvent. La tentation du braconnage sera extrême, y compris pour les espèces menacées. Cette perte de revenus pourrait également les rendre vulnérables à l'exploitation par des braconniers qui dirigent des réseaux sophistiqués de commerce illégal d'animaux sauvages et qui pourraient les recruter pour braconner du gros gibier.

Covid-19, le coronavirus qui provient d'un marché d'animaux sauvages à Wuhan, en Chine, a fait le tour du monde, tuant plus de 100.000 personnes et dévastant les économies mondiales.

Au Cambodge, par exemple, la Wildlife Conservation Society a récemment fait état de la mort de trois ibis géants, l'oiseau national du Cambodge, qui est en danger critique d'extinction. On a également signalé une augmentation du nombre de rhinocéros braconnés en Afrique du Sud, au Botswana et dans d'autres parties de l'Afrique, les zones touristiques se vidant et l'argent pour la protection se tarissant.

Au Kenya, les 22.000 kilomètres carrés de parcs nationaux de Tsavo, célèbres pour ses éléphants, et les autres zones protégées du pays, restent ouverts pour l'instant, avec des règles strictes de filtrage et de distanciation en place. Mais l'industrie du tourisme s'est effondrée. Les aéroports empêchent les voyageurs sans droit d'entrée. Les transports publics, tels que les minibus, ont été arrêtés, ce qui anéantit le marché touristique local.

En Ouganda, les zones protégées de primates ont été totalement fermées

« Les gorilles de montagne que nous nous efforçons de protéger sont directement menacés par la Covid-19, explique le Dr Gladys Kalema-Zikusoka, vétérinaire et fondatrice de Conservation Through Public Health (CTPH), qui travaille dans le parc national de la forêt impénétrable de Bwindi. Parce que nous sommes si étroitement liés aux grands singes, nous pourrions facilement nous rendre malades les uns les autres. Les grands singes risquent d'attraper des maladies respiratoires de l'homme lorsqu'ils entrent en contact étroit lors de la surveillance de routine, de la recherche et des visites touristiques. »

Les touristes moins nombreux = moins d'argent pour la conservation. « Le tourisme autour des gorilles contribue à lui seul à 60 % des revenus de l'Uganda Wildlife Authority, qui gère les opérations dans le Parc national de Bwindi Impénétrable et dans d'autres zones protégées en Ouganda, explique Kalema-Zikusoka. 20 % des frais d'entrée au parc et 10 $ pour chaque visite de gorilles vont également à un fonds pour soutenir des projets de développement communautaire dans les parcs nationaux de Bwindi Impenetrable et Mgahinga. »

Gorille de montagne (Gorilla beringei beringei), Groupe Mubare, Ouganda. La forêt de « Bwindi Impénétrable » abrite près de la moitié des gorilles de montagne restants dans le monde. © Charles J. Sharp, Wikimedia commons, CC 4.0

La priorité du CTPH (Conservation Through Public Health) est d'empêcher la propagation de la Covid-19 entre les personnes et des personnes aux gorilles. Il soutient également les communautés locales, dont certaines s'adaptent à la crise. « Une entreprise locale, Ride For A Woman, qui fabriquait des nappes et des tapis pour les touristes à partir de matériaux locaux de Kitenge, fabrique maintenant des masques en tissu pour empêcher la propagation de la Covid-19 entre les gens et entre les gens et les gorilles », me dit Kalema-Zikusoka. Cela permet de maintenir une partie du personnel en activité pendant cette période sombre de la pandémie de coronavirus.

Il ne faut pas oublier que les gorilles partagent 98 % de l'ADN humain et les orangs-outans 97 %. Dans ce pays, des mesures ont été mises en place pour empêcher le virus de se propager à ces animaux. Le personnel des parcs, les gardes forestiers et les chercheurs atteints de grippe ou de toux ne sont pas autorisés à se rendre dans la forêt. Toute personne visitant les gorilles doit d'abord faire tester sa température. Le lavage des mains est obligatoire, de même que le port d'un masque.

Pangolin. © 2630 Ben, Adobe stock

On pense que les chauves-souris et les pangolins ont été les porteurs possible de cette zoonose particulière (une maladie infectieuse qui se transmet des animaux aux humains). La maladie peut se propager dans les deux sens. Au zoo du Bronx à New York, aux États-Unis, le tigre malaisien Nadia a récemment été testé positif à la Covid-19, six autres tigres et lions étant également malades, probablement infectés par un employé du zoo qui n'avait pas présenté de symptômes.

« Les communautés locales souffrent parce qu'elles dépendent des revenus du tourisme pour maintenir leurs petites entreprises, qui vendent de l'artisanat, de la nourriture, des logements et emmènent les gens faire des promenades, explique Kalema-Zikusoka. Travailler pour l'industrie du tourisme les empêche d'aller dans le parc pour braconner la viande de brousse. On craint que, sans le tourisme, les gens se tournent vers l'habitat des gorilles pour se nourrir. Il faut donc que le personnel du parc national continue de travailler plus dur pour protéger la faune. »

En Indonésie 

Comme en Ouganda, le gouvernement indonésien a fermé le Parc national de Gunung Leuser aux touristes pour protéger les orangs-outans qui y résident et qui, comme tous les grands singes, sont susceptibles d'attraper des maladies respiratoires de l'Homme. « Les écologistes pensent que si le coronavirus se propage aux orangs-outans, il pourrait avoir un effet dévastateur sur des populations déjà très fragiles et gravement menacées », explique Helen Buckland, directrice de la Sumatran Orangutan Society (SOS).

Orangs-outans. © Davidevidson, Adobe stock

Le nombre d'orangs-outans est déjà menacé par leur perte d'habitat, par l'exploitation forestière et les plantations de palmiers à huile. Mais les protéger contre les coronavirus les expose à d'autres risques. « L'impact immédiat que nous avons constaté est l'arrêt d'une grande partie du travail de terrain que nous soutenons : les patrouilles, les sauvetages d'orangs-outans, la plantation d'arbres, les moyens de subsistance durables et les programmes d'éducation », explique M. Buckland. Nos partenaires en première ligne ont dû arrêter toutes les patrouilles en raison des règles de distanciation sociale. Malgré le fait qu'ils ne risquent pas de propager une infection aux orangs-outans sauvages, cela entraîne un risque plus élevé d'activités illégales, sans aucune possibilité sur le terrain de dissuader les braconniers et ceux qui empiètent sur des territoires protégés.

D'autres activités illégales se mettent en place. « Nous prévoyons une augmentation de la déforestation en raison du manque de surveillance des patrouilles », ajoute M. Buckland. Selon toute vraisemblance, il sera très important de restaurer les forêts, et de sécuriser la frontière forestière, lorsque la normalité sera de retour.

Et la perte des financements 

Les industries mondiales touchées, de nombreuses personnes dans le monde entier perdent leur emploi et tout cela fait que les gens ont moins d'argent pour les causes liées à la faune et à la flore. Les groupes de protection de la nature, qui mènent déjà de rudes batailles pour protéger les espèces sauvages, sont aujourd'hui au point de rupture.

« Le financement est un défi, même dans les meilleures conditions, déclare M. Moller. Nous avons été contraints de procéder à de sévères réductions des coûts de fonctionnement : réduction des gardes forestiers sur le terrain, activités de reconnaissance aérienne et présence générale sur le terrain. Les défis actuels résultant de la Covid-19 ont par conséquent laissé d'énormes lacunes non financées, et la faune a été laissée sérieusement sous-protégée et non surveillée. Nos opérations sur le terrain ont été réduites de 50 % et cela pourrait augmenter avec le temps. »

Lions, Ruaha National Park, Tanzanie. © Graeme Green, tous droits réservés

Personne ne sait quand la crise sera terminée, ce qui rend difficile la planification de l'avenir. Le Tsavo Trust a réduit ses coûts, en diminuant le nombre d'unités anti-braconnage, ce qui rend la faune vulnérable. Les salaires des gardes forestiers et des autres membres du personnel ont été réduits, plutôt que de supprimer des emplois. « Nous pensons qu'il est préférable que le personnel continue à recevoir des salaires mensuels, bien qu'à un montant réduit, plutôt que de ne rien recevoir », explique Mr. Moller.

Actuellement, planifier l'avenir se fait au jour le jour. Des mesures ont été prises pour stocker des denrées alimentaires de base pour les communautés locales voisines au siège de Tsavo Trust, au cas où les circonstances commenceraient à se dérouler de manière indésirable. Si les opérations devaient s'arrêter, nous prévoyons de soutenir nos communautés locales et nos employés avec de la nourriture et de l'eau aussi longtemps que possible, afin de réduire leur besoin de capitaliser sur les produits illégaux et l'extraction des ressources naturelles, comme le braconnage de viande de brousse, du parc voisin.

« Le coronavirus est en train de créer une crise croissante pour les populations et la faune africaine. Le monde n'a jamais connu un tel choc, qui affecte tous les aspects de la vie sur la planète »  déclare M. Sebunya. « L'impact économique mondial pourrait être profond et durer un certain temps. L'ampleur de la crise dépendra du retour et de la durée du séjour des touristes en Afrique, de l'impact économique mondial sur les voyages et de la réaction des organisations. Des rapports prévoient un impact dévastateur sur l'Afrique. » 

Quel avenir pour l'Afrique ?

Alors que les gouvernements d'Afrique et du monde entier sont confrontés aux conséquences immédiates de Covid-19, ils doivent également prendre des mesures dès maintenant pour préserver l'avenir. Partout, les gouvernements se concentrent sur la survie à court terme et non sur des considérations environnementales. L'accent doit être mis sur la survie de la faune sauvage, jusqu'à ce que le tourisme puisse rebondir. C'est crucial pour l'avenir de l'Afrique.

Couple de guépards, Naboisho Conservancy, Kenya. © Graeme Green, tous droits réservés

Partout, l'impact généralisé de la Covid-19 soulève des questions difficiles sur les priorités à long terme par rapport au court terme, et cela est crucial en Afrique. Les décès dus au coronavirus sont susceptibles d'être largement compensés par les décès liés au désastre économique apporté à des millions de familles à travers l'Afrique. Le monde s'efforce, à juste titre, de réduire le nombre de décès et de répondre aux besoins critiques à court terme. Mais nous ne devons pas oublier que la santé de la faune et de l'écologie est une ressource essentielle pour la reprise économique en Afrique une fois cette pandémie terminée.  

Les associations ont besoin de dons pour survivre 

« L'incertitude quant à la durée de la crise actuelle rend également difficile la planification des zones de faune sauvage en Asie, y compris les points chauds de l'Indonésie pour les orangs-outans. Nous ne savons pas quand les activités sur le terrain pourront reprendre, admet M. Buckland. Nous devons protéger les emplois de notre personnel, ainsi que leur santé, et nous assurer qu'ils pourront retourner sur le terrain dès que cela sera possible, ce qui signifie que nous devons continuer à collecter des fonds. »

« Cela va inévitablement être plus difficile, et nous avons besoin de ceux qui le peuvent pour continuer à donner. Nous savons que nos sympathisants, qu'il s'agisse de particuliers, d'entreprises éthiques ou de fondations caritatives, sont eux aussi soumis à d'énormes pressions financières. Il est donc important de soutenir les organisations de protection de la nature tout au long de cette période difficile. Il reste tant à faire pour que les orangs-outans puissent survivre et prospérer dans la nature. »

Vente illégale d'animaux sauvages. © Dan Bennett, Wikimedia commons, CC 2.0

On espère que la crise actuelle pourra changer la manière dont les humains interagissent avec la nature, avec la fermeture des marchés d'animaux sauvages, en particulier le commerce illégal d'animaux sauvages, la destruction de l'habitat pour la nourriture ou d'autres ressources, qui rapproche les humains et les animaux et les humains, augmentant ainsi les chances que les maladies zoonotiques se répandent à nouveau.

« Il y aura d'innombrables leçons à tirer lorsque nous sortirons de l'autre côté de cette crise mondiale, suggère M. Buckland. Réfléchir sur notre relation avec le monde naturel et l'évaluer doit être une priorité. Il ne faut pas l'oublier dans la course au retour au "business as usual", ou une croissance sans fin frappera plus fort encore les garanties environnementales. Nous avons l'occasion de changer de cap. Je redoute les conséquences si nous ne la saisissons pas. »

Article complémentaire de Graeme Green en anglais : « A long, "dark year" - 12 months into the Covid-19 crisis in Africa 

Instagram : @graeme.green
Facebook : Graeme Green
Twitter : @greengraeme

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