Les 350 éléphants morts au Botswana pourraient avoir été tués par une cyanobactérie. © 2630ben, Adobe Stock
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Mort mystérieuse de centaines d'éléphants : on en sait plus sur ce qu'il se serait passé

ActualitéClassé sous :éléphant , animaux d'Afrique , intoxication

Au mois de mai, des centaines d'éléphants avaient été retrouvés morts à côté de points d'eau dans la région du delta de l'Okavango. Après moult spéculations sur la cause de cette hécatombe, les scientifiques pensent enfin avoir trouvé le fin mot de l'histoire. Enfin presque.

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Depuis plusieurs mois, les experts s'interrogeaient sur la mort mystérieuse de centaines d'éléphants au Botswana. Les dépouilles de 350 éléphants de tous âges avaient ainsi été retrouvées sans blessures apparentes, faisant suspecter un empoisonnement de masse. Œuvre de braconniers ? Agent pathogène inconnu ? Les spéculations allaient bon train. Les scientifiques pensent aujourd'hui avoir enfin l'explication. « Les décès ont été causés par un empoisonnement dû à une cyanobactérie qui se développait dans des points d'eau », a expliqué Mmadi Reuben, vétérinaire au ministère de la Faune sauvage et des Parcs nationaux, lors d'une conférence de presse. Des traces de neurotoxines ont en effet été trouvées dans les carcasses d'éléphants, selon les autorités du parc.

Cette théorie tient la route, car on sait qu'une hausse des températures peut amener à la prolifération et la modification des bactéries qui libèrent alors des toxines. En 2017, huit chiens étaient ainsi décédés dans le Maine-et-Loire après s'être abreuvés d'eau contaminée. Avec le réchauffement climatique, ce type d'événement pourrait devenir de plus en plus fréquent, s'inquiètent les scientifiques.
 

La cause de la mort vraiment élucidée ?

Cette explication ne convainc cependant pas tout le monde. « S'il s'agit d'eau contaminée, pourquoi seuls les éléphants sont affectés ? », s'interroge la biologiste Keith Lindsay sur CNN. Selon cette spécialiste, l'hypothèse d'un empoisonnement volontaire n'est pas à écarter. « Une des choses que font les éléphants et pas les autres espèces, c'est d'aller chercher leur nourriture dans les champs cultivés [...] Si les fermiers y jettent du poison, les éléphants peuvent l'absorber et retourner ensuite à leurs points d'eau. C'est au moins, sinon plus probable que cette cyanobactérie comme cause de la mort », soutient-elle. En tout cas, l'hypothèse des braconniers semble écartée, puisque les éléphants ont été retrouvés avec leurs défenses.

Pour en savoir plus

Des centaines d'éléphants morts dans des circonstances mystérieuses

Article de Julie Kern publié le 12/07/2020

Depuis plus d'un mois, les éléphants du Botswana sont victimes d'un mal mystérieux. Quelque 350 éléphants ont été retrouvés morts lors de plusieurs survols dans la région. Les autorités du pays ont lancé des analyses pour comprendre la cause de cette hécatombe. Deux pistes sont envisagées.

Depuis le mois de mai, les éléphants d'Afrique qui vivent dans la région du delta de l'Okavango au Botswana meurent les uns après les autres. Les dépouilles de 350 éléphants de tous âges, mâles et femelles, ont été retrouvées sans blessures apparentes. Des analyses sont en cours pour essayer de comprendre les causes de cette hécatombe sans précédent. Deux théories sont envisagées : l'empoisonnement ou un pathogène inconnu.

Les images aériennes des carcasses des éléphants découvertes dans le delta de l'Okavango. © The Guardian

L’empoisonnement ou la maladie

Des témoins ont pu observer le comportement des éléphants avant leur mort. Les pachydermes marchaient en cercle et certains chutaient, la tête en avant. Ces manifestations peuvent être le signe d'une atteinte neurologique. La piste de la maladie Covid-19 a été envisagée, puisque le virus est d'origine animale, mais semble improbable. L'anthrax a aussi été considéré, mais écarté depuis.

Selon Niall McCann, un chercheur anglais de l'association National Park Rescue, la piste de l’empoisonnement est moins solide : « Il n'y a que les éléphants qui meurent, pas d'autres espèces. Si c'était du cyanure utilisé par des braconniers, d'autres espèces auraient été touchées », explique-t-il à la BBC.

Pour le moment, le mal qui frappe les éléphants d'Afrique reste mystérieux. Cyril Taolo, directeur des parcs nationaux et de la faune du Botswana a annoncé : « Nous avons envoyé des échantillons pour analyse et nous attendons les résultats dans les prochaines semaines. »

Qu'importe la cause de ce mal mystérieux, ce n'est pas une bonne nouvelle pour les éléphants d'Afrique, déjà menacés. De plus, le delta de l'Okavango abrite près de 15.000 éléphants, soit près de 10 % de la population d'éléphants du pays.

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