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Rétro 2008 : l’astronautique compte de nouveaux acteurs

ActualitéClassé sous :Astronautique , Rétrospective 2008 , atv

L'année 2008 marquera un tournant, non seulement dans le domaine de l'exploration spatiale, mais aussi de son exploitation. Car si plusieurs missions complexes se sont poursuivies ou ont abouti en nous réservant quelques surprises, la conquête de l'espace compte désormais de nouveaux intervenants, pays émergents ou nouvelles organisations, publiques comme privées.

L'imposant module japonais Kibo. Crédit Jaxa

La Station spatiale internationale, dont la construction s'achèvera bientôt, n'en finit pas de s'étoffer. A quatre mois de distance, les laboratoires européen Columbus et japonais Kibo ont été installés et immédiatement rendus opérationnels, autorisant désormais l'exploitation de l'ISS par un équipage permanent de six hommes. En avril, l'ATV (Automated Transfer Vehicle) européen Jules Verne s'amarrait à la station, inaugurant un nouveau moyen de transport de matériel et de ravitaillement. Dans le domaine des vols habités, la Chine confirme elle aussi ses ambitions et lance Shenzhou 7, occupé par trois taïkonautes dont l'un réalisera la première sortie extravéhiculaire chinoise.

Sur Mars, tandis que les rovers Spirit et Opportunity poursuivent inlassablement leur exploration, la sonde américaine Phoenix se pose en région polaire et confirme la présence d'eau sur la Planète rouge, tandis que la sonde Messenger survole Mercure pour la deuxième fois, photographiant des zones encore inconnues de la planète la plus proche du Soleil. Et pour la première fois, la Lune reçoit une visite indienne lorsque la sonde Chandrayaan-1 s'y place en orbite.

Le privé n'est pas en reste puisque non seulement Richard Branson dévoile son Space Night Two, avion porteur de sa future navette extra atmosphérique à vocation touristique, mais surtout, la fusée Falcon 1 de la société privée Space X réussit à lancer un premier satellite en orbite.

12 février > Le laboratoire Columbus est installé sur la Station Spatiale Internationale

Installation du laboratoire européen Columbus sur la Station spatiale internationale le 11 février 2008. Crédit Nasa-TV

Le laboratoire européen Columbus a été arrimé à la Station spatiale internationale dont il fait à présent partie intégrante, fournissant à l'Europe de nouvelles possibilités en matière de recherche notamment sur la science des matériaux, la physique des fluides, les sciences de la vie ainsi que de nombreuses autres technologies.

3 avril > ATV : amarrage réussi du ravitailleur spatial européen à l’ISS

Amarrage de l’ATV à 16 h 45 - Crédits Esa

L'ATV Jules Verne, premier vaisseau spatial de l'Esa conçu à des fins de ravitaillement et de rehaussement d'orbite, vient de s'amarrer sans problème en mode automatique à la Station spatiale internationale (ISS). Cet amarrage constitue la première étape de la mission principale de Jules Verne, à savoir livrer à la station du fret, des ergols, de l'eau, de l'oxygène et une capacité de rehaussement d'orbite, de même qu'il marque l'entrée de l'Esa dans le club fermé des partenaires capables d'accéder par leurs propres moyens au complexe orbital.

29 avril > Un lanceur PSLV indien place dix satellites en orbite !

Décollage du lanceur indien PSLV (Crédit Agence spatiale indienne)

Un lanceur indien de type PSLV (Polar Satellite Launch Vehicle) a décollé lundi 28 avril à  3 h 50 TU de la base de Dhawan Space Centre (SDSC) à Sriharikota, emmenant sous sa coiffe dix satellites dont huit appartenant à des nations ou des organisations étrangères.

26 mai > Phoenix est sur Mars !

Phoenix est sur Mars, l’euphorie est générale dans la salle de contrôle du JPL ! Capture d’écran Nasa-TV.

Ce furent visiblement les sept minutes les plus tendues de la salle de contrôle du Jet Propulsion Laboratory. On pourrait même parler de sept minutes de terreur, considérant qu'à ce jour, seulement 45% des tentatives d'atterrissage de sondes sur la Planète rouge ne se sont pas soldées par un échec.

4 juin > Kibo est installé sur la Station Spatiale Internationale

Kibo au grand complet (vue d'artiste). Crédit Jaxa

Le module principal du laboratoire japonais Kibo a été installé sur la Station Spatiale Internationale au cours de la première des trois sorties de la mission STS-124. Par sa complexité, il surpasse, et de loin, la plupart des autres modules de l'ISS.

30 juillet > Tourisme spatial : Sir Richard Branson dévoile le WhiteKnightTwo

Le WhiteKnightTwo, dessiné par le génial Burt Rutan, ressemble à une paire d'avions siamois.... Crédit Virgin Galactic

Le charismatique aventurier et homme d'affaires Sir Richard Branson vient de dévoiler le WhiteKnightTwo, le Chevalier blanc, l'appareil chargé de hisser les futures navettes spatiales de sa filiale Virgin Galactic à la frontière de l'espace.

1er août > Phoenix a trouvé de l'eau sur Mars !

Echantillon de sol martien prêt à être introduit dans l’analyseur de Phoenix. Crédit Nasa

Cette fois la preuve est là. La présence d'eau sur la Planète rouge a été directement confirmée par la sonde Phoenix, dont les instruments ont pu l'analyser, la goûter et la sentir...

7 septembre > L'astéroïde Steins vu par Rosetta : un diamant dans le ciel

L’astéroïde Steins, vu par la caméra grand angle Osiris de la sonde européenne Rosetta le 5 septembre 2008. Un remarquable alignement de cratères est visible verticalement, de face sur l’image centrale de la rangée inférieure. Crédit Esa

La sonde européenne Rosetta a parfaitement réussi son survol de l'astéroïde Steins, dont les premières images ont été communiquées au public le 6 septembre à 12 heures TU.

29 septembre > Réussite complète de la mission spatiale Shenzhou 7

Devant la capsule de Shenzhou 7, Zhai Zhigang, Liu Boming et Jing Haipeng saluent le peuple chinois juste après leur retour sur Terre, dimanche 28 septembre 2008. © Xinhua

Dimanche, les trois astronautes chinois ont regagné la terre ferme après un vol en orbite dont la réussite semble totale. Zhai Zhigang est devenu le premier Chinois à effectuer une sortie dans l'espace en scaphandre.

29 septembre > Space X : pour la première fois, une fusée privée lance un satellite

Décollage de Falcon 1 le 28 septembre 2008. Crédit SpaceX

Un lanceur réalisé sur fonds entièrement privés, le Falcon 1 de la société SpaceX, vient de placer avec succès un satellite en orbite.

20 octobre > Ibex en orbite pour explorer les confins du système solaire

Le satellite Ibex en orbite (vue d'artiste). Crédit Nasa

La Nasa vient de lancer Ibex, un satellite chargé de cartographier les confins de notre système solaire, une région très mal connue où débute l'espace interstellaire.

22 octobre > Chandrayaan-1 est partie vers la Lune

La sonde lunaire indienne Chandrayaan-1. Crédit ISRO

La fusée PSLV emmenant la première sonde lunaire indienne Chandrayaan-1 a parfaitement décollé ce matin à  0 h 52 TU depuis le centre spatial Satish Dhawan de Sriharikota. Vingt minutes plus tard, le troisième étage et sa précieuse charge utile s'inscrivaient sur une orbite de parking, autour de la Terre, depuis laquelle la sonde s'élancera vers notre satellite naturel.

31 octobre > En images : Mercure photographiée presque entièrement grâce à Messenger

Image en fausses couleurs, selon 11 bandes de fréquence s'étalant de la lumière visible au proche infrarouge. (Voir les explications dans le texte.) Crédit Nasa

La sonde américaine Messenger, qui vient de survoler Mercure pour la deuxième fois, a photographié des régions jusque-là inconnues, permettant de cartographier 95% de la planète. Plus de deux ans avant sa satellisation, Messenger a déjà permis d'engranger une somme considérable d'informations sur la topographie de la planète, mais aussi sur son atmosphère et sa magnétosphère.

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