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Phoenix : un atterriseur de la NASA analysera le sous-sol de Mars en 2008

ActualitéClassé sous :Astronautique , mars , scout

Parmi les 4 projets retenus comme finalistes pour la mission SCOOT qui sera lancée vers Mars en 2007 (SCIM, MARVEL, ARES et PHOENIX), un seul a été validé lundi dernier. C'est le projet Phoenix qui a été choisi. Une mission novatrice à faible coût (325 millions de dollars) comparée aux Mars Exploration Rovers Spirit et Opportunity (800 millions de dollars) envoyés cette année par la NASA.

L'atterrisseur Phoenix se posera en 2008 sur Mars pour y analyser le sous-sol. (crédit : NASA/JPL)

Le concept de la mission Phoenix est simple : utiliser les pièces restantes du second exemplaire de l'atterrisseur Mars Polar Lander qui a été tragiquement perdu sur Mars en 1999. L'atterrisseur Phoenix se posera en 2008 dans les latitudes nord de Mars et creusera le sol martien à la recherche de traces de matières organiques, c'est à dire de vie.

La mission Phoenix donnera suite à la spectaculaire découverte de grandes quantités de glace d'eau à moins d'un mètre de la surface martienne effectuée par la sonde Mars Odyssey. Phoenix se posera donc dans une région où une très forte quantité d'eau glacée a été découverte (c'est à dire où 80% du sous-sol est formé de glace).

Les instruments scientifiques embarqués lui permettront d'analyser la roche et l'atmosphère martienne grâce à des techniques dernier cri. Un système d'imagerie microscopique permettra de révéler des formes de 10 nanomètres seulement et d'autres instruments sophistiqués examineront si des molécules organiques sont contenues dans les échantillons de sol et de glace prélevés en profonfeur dans le sol.

Lors de l'atterrissage du module Phoenix en 2008, un système de caméra révolutionnaire photographiera le site d'atterrissage lors de la descente de l'atterrisseur. Puis, un bras robotisé puissant creusera le sol en profondeur (3,3 pieds) pour prélever les échantillons.

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