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Santé : les 10 sujets marquants de l'année 2013 en rétrospective

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De découvertes en exploits, d'espoirs en désillusions, 2013 a été riche en rebondissements et en nouveautés pour la recherche scientifique dans le domaine de la santé. Sida, cancer, maladie d'Alzheimer, cerveau, cellules souches, etc. : petit panorama du meilleur de l'année écoulée.

Les années se suivent et ne se ressemblent pas tout à fait. Car sous l'impulsion de la recherche scientifique, des découvertes font progresser notre savoir. Et la médecine moderne constitue une source d'espoir très forte pour les années et les décennies à venir. Bien que certains maux nous déciment encore, de nombreuses avancées laissent augurer des jours meilleurs et toujours plus de survie et de guérisons.

Nous vous proposons donc un petit florilège des 10 découvertes ou progrès les plus importants de l'année écoulée. Certaines actualités, comme l'émergence de la grippe A(H7N9) en Chine, l'épidémie de coronavirus ou les rats qui communiquent à 6.500 km de distance, constituent des sujets qui auraient pu trouver leur place dans notre sélection. Mais il faut faire des choix : voici les nôtres pour 2013.

Grande première : à Paris, un homme a reçu un cœur artificiel autonome et potentiellement définitif. Jusqu'ici, ce genre de prothèse ne pouvait servir qu'à attendre une greffe. Le modèle de Carmat, imaginé par le professeur Carpentier, imite l'organe humain et il est biocompatible. Les premières explications.

 

Une enfant de deux ans et demi infectée par le virus du Sida dans l'utérus de sa mère ne présenterait aujourd'hui que des traces quasiment indétectables du VIH après plusieurs mois sans aucun traitement. À ces faibles taux, le virus serait sous le contrôle du système immunitaire et donc inoffensif. Les médecins parlent alors de guérison fonctionnelle.

 

Des chirurgiens belges viennent de décrire un nouveau ligament, situé dans le genou humain, à partir de l'autopsie de 41 cadavres. Bien que supposée depuis 1879, jamais cette structure n'avait été aussi bien décrite d'un point de vue anatomique. Pourtant, elle pourrait expliquer pourquoi certains sportifs ont tant de mal à se remettre d'une rupture des ligaments croisés.

 

Deux essais cliniques menés par des laboratoires concurrents montrent l'intérêt des immunothérapies contre différents cancers parmi les plus mortels. Si ces résultats de phase I sont encore très préliminaires, ils suggèrent un avenir prometteur aux traitements anti-PD-1 et anti-PD-L1 pour améliorer la survie des patients malades.

 

Le bioprinting, ou l'impression de tissus humains, pourrait prendre un nouveau tournant. Pour la première fois, des scientifiques ont réussi à construire une imprimante 3D capable de déposer des cellules souches embryonnaires humaines sans les détruire ni leur faire perdre leur pluripotence. De quoi susciter les plus gros fantasmes, comme la régénération d'organes entiers.

 

La molécule d'ADN est loin d'être un livre ouvert. Alors que l'on croyait avoir éclairci les secrets du code génétique il y a plus de 50 ans, une équipe états-unienne vient d'identifier un autre code, caché sous le premier, qui aurait un rôle dans le contrôle des gènes. Cette découverte pourrait aider les chercheurs à mieux évaluer les conséquences des mutations et à mieux comprendre certaines maladies.

 

Les personnes autistes souffrent souvent de problèmes gastriques. Pourquoi ? En voulant répondre à cette question chez la souris, des chercheurs états-uniens ont incriminé la flore intestinale. Cette découverte prometteuse pourrait conduire au développement d'un traitement contre l'autisme à base de bactéries bénéfiques.

 

Durant l'éveil, notre cerveau accumulerait des déchets dus à l'activité des neurones. La nuit, tous les détritus seraient éliminés à un débit élevé. Voilà peut-être l'explication aux propriétés récupératrices du sommeil.

 

À partir de cellules souches, des chercheurs autrichiens ont créé des sortes de minicerveaux humains in vitro, réduits à une taille de quelques millimètres. Très incomplets, ils constituent néanmoins le tissu cérébral le plus complexe jamais conçu en laboratoire. En plus, ils ont servi de modèle pour comprendre une maladie rare : la microcéphalie.

 

Un rapport récent rappelle l'importance de pratiquer une activité physique régulière. La sédentarité est un fléau pour la santé et tuerait plus que le tabac ! Cependant, grâce à des gestes quotidiens simples, il est possible de changer la donne.

 

Le 18 décembre, un patient a enfin été équipé du cœur artificiel Carmat, le premier cœur artificiel total. Il devrait prochainement être implanté chez d'autres personnes en insuffisance cardiaque et pourrait être commercialisé d'ici deux à cinq ans. © Carmat