Aujourd'hui, c'est la Journée mondiale contre le cancer, destinée à mettre en lumière cette maladie protéiforme qui touche plusieurs millions de Français par an. À cette occasion, faisons le point sur les pistes de traitement les plus prometteuses.

Mieux tirer partie de l'immunothérapieimmunothérapie, vacciner pour combattre la tumeurtumeur... Face aux cancers, qui constituent toujours la deuxième cause de décès dans le monde, avec 9,6 millions de morts en 2018, plusieurs pistes prometteuses se dessinent.

L'immunothérapie anti-cancéreuse

Les médicaments d'immunothérapie, qui modifient le fonctionnement du système immunitairesystème immunitaire pour lui permettre de reconnaître les cellules cancéreuses, ont bouleversé la prise en charge des cancers depuis une dizaine années. Mais ils ne sont efficaces qu'auprès d'environ 25 % des patients, avec de fortes disparités selon le type de cancercancer. L'ambition est d' « augmenter » ce pourcentage, explique Christophe Le Tourneau, responsable des essais cliniquesessais cliniques précoces à l'Institut Curie, l'un des principaux centres français de recherche et de traitement du cancer.

Voir aussi

L'immunothérapie, un nouveau traitement contre le cancer ?

80 % des molécules ou des voies thérapeutiques en développement sont des immunothérapies

« Pas loin de 80 % des moléculesmolécules ou des voies thérapeutiques en développement pour les cancers sont à ranger dans le lot des immunothérapies », a indiqué à l'AFP le généticiengénéticien Axel Kahn, président de la Ligue contre le cancer. Les chercheurs testent notamment l'association d'une chimiothérapiechimiothérapie suivie d'une immunothérapie, la première provoquant des mutations dans les cellules cancéreuses qui les rendent ensuite plus facilement détectables par le système immunitaire. Beaucoup d'espoirs résident aussi dans les traitements dits « inhibiteurs de points de contrôle », qui cherchent à « réveiller » les lymphocytes tueurs présents dans la tumeur mais « endormis » par cette dernière. Ils ont déjà permis d'améliorer sensiblement le pronosticpronostic dans le mélanomemélanome et le cancer du poumoncancer du poumon.

Ces traitements représentent un espoir pour les 10 à 15 % de cancers du seincancers du sein à « mauvais pronostic », dits « triple négatif », sans traitement efficace actuellement, souligne la Fondation Arc. Une étude menée avec le durvalumab (médicament commercialisé par AstraZeneca pour certains cancers du poumon), publiée récemment dans Nature Medicine, montre que cet anticorpsanticorps améliore la survie des femmes atteintes de ce type de cancer.

 Quelles sont les pistes de développement pour le traitement des cancers ? © Christoph Burgstedt, Adobe Stock
 Quelles sont les pistes de développement pour le traitement des cancers ? © Christoph Burgstedt, Adobe Stock

Un vaccin pour soigner le cancer ?

Des essais en cours explorent l'efficacité d'une vaccinationvaccination à effet thérapeutique, et non préventif. C'est la voie suivie notamment par la biotech française Transgene, avec un vaccinvaccin anti-virus HPV (papillomavirus) combiné à une immunothérapie classique. Un autre essai d'un vaccin personnalisé du même laboratoire vient de débuter à l'Oncopole de Toulouse, pour traiter des patients atteints de cancers de la tête et du cou.

Ce traitement « consiste à mettre à la disposition du système immunitaire une sorte de reconnaissance faciale », basée sur les mutations génétiquesgénétiques propres à la tumeur de chaque patient, « pour que celui-ci identifie les cellules cancéreuses et déclenche une réaction immunitaire spécifique », détaille l'Oncopole. L'appellation de « vaccin » vient du fait que, contrairement à d'autres immunothérapies, « on va vraiment chercher à cibler des protéinesprotéines qui ne sont pas exprimées par les cellules normales, mais seulement par les cellules tumorales. On crée un vaccin contre ces protéines pour que l'organisme s'immunise contre elles », explique à l'AFP Eric Solary, directeur scientifique de la Fondation Arc.

Voir aussi

Existe-t-il des vaccins contre certains cancers ?

Améliorer les cibles de traitement

L'analyse morphologique et, de plus en plus, génétique de la tumeur et des cellules qui l'entourent joue un rôle majeur pour préciser le pronostic des patients mais aussi pour choisir leur traitement. La présence de certaines mutations dans l'ADNADN des cellules cancéreuses ainsi que la répartition des cellules immunitaires (lymphocyteslymphocytes notamment) permet en effet de prédire si tel type de traitement marchera. Mieux cibler les traitements, « c'est vraiment l'enjeu majeur », résume Eric Solary, évoquant des enjeux économiques, mais aussi d'éviter des effets secondaires inutiles à des patients qui enchaînent souvent plusieurs traitements.

La voie des nanoparticules

Une autre voie prometteuse consiste à optimiser l'efficacité des molécules existantes en les enrobant dans des « nanocapsules » de lipideslipides. Il s'agit ainsi de mieux « distribuer » le médicament, pour « qu'il aille directement dans les cellules tumorales et évite d'abîmer les cellules normales », ce qui limite son effet toxique pour l'organisme, détaille le Pr Solary. Des essais cliniques « concluants et prometteurs » à l'Institut Curie concluent aussi que l'injection de nano-billes métalliques dans la tumeur augmente l'efficacité de la radiothérapieradiothérapie. Dans la même veine, plusieurs équipes de chercheurs américains utilisent des bactériesbactéries génétiquement modifiées pour administrer un « cocktail toxique » au centre de la tumeur, moins vascularisée et où les molécules de chimiothérapie qui passent par le sang ne parviennent pas.