Vue d'artiste de Wfirst que la Nasa a baptisé Roman Space télescope en l'honneur de Nancy Grace Roman, première femme à occuper un poste de direction au sein de la Nasa. © Nasa

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Le télescope spatial Wfirst porte désormais le nom Nancy Grace Roman, mère de Hubble

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La Nasa a décidé de rendre hommage à Nancy Grace Roman, la première chef astronome du bureau des sciences spatiales au siège social de la Nasa, en donnant son nom au télescope Wfirst. Désormais, ce futur observatoire spatial de l'énergie sombre et la matière noire s'appelle Roman Space Telescope.

La Nasa rend hommage à Nancy Grace Roman en baptisant de son nom le télescope spatial Wfirst (Wide Field Infrared Survey Telescope) qui doit succéder au télescope spatial James Webb d'ici la fin de la décennie. Ce futur observatoire spatial, désormais appelé Roman Space Telescope a été identifié en 2010 comme une mission prioritaire par le groupe de prospective des agences scientifiques américaines « Astronomy and Astrophysics Decadal Survey ».

Roman Space Telescope, dont le développement a débuté en 2016, est conçu pour répondre à des questions essentielles dans les domaines de la recherche sur l'énergie noire, la détection des exoplanètes et l'astrophysique infrarouge. Il doit notamment voir les effets de l'énergie sombre et la matière noire sur une variété d'objets, avec autant de précision que possible, afin de comprendre ces deux phénomènes. Il répondra à des questions fondamentales sur l'énergie noire, par exemple si l'accélération cosmique est causée par une nouvelle composante énergétique ou par la décomposition de la relativité générale à l'échelle cosmologique. Cet observatoire prévoit également de compléter le recensement des quelque 4.268 exoplanètes connues au 21 mai 2020, permettant ainsi de répondre à des questions sur la vie potentielle dans l'univers.

Le satellite sera équipé d'un télescope infrarouge avec un miroir primaire de la même taille que celui du télescope spatial Hubble - 2,4 mètres de diamètre - et deux instruments, le Wide Field Instrument et le Coronographe. Le Wide Field Instrument aura un champ de vision 100 fois plus grand que l'instrument infrarouge Hubble, capturant une plus grande partie du ciel pour un temps d'observation pour court. Si le planning est respecté, Roman Space Telescope sera lancé en 2025. Il fonctionnera à environ 1,5 million de kilomètres de la Terre sur une orbite autour du point de Lagrange L2 du système Soleil-Terre, et autour duquel évoluera également le télescope spatial James Webb.

La mère du télescope spatial Hubble

En 1966, Nancy Grace Roman pose devant une maquette de ce qui allait devenir le télescope spatial Hubble. © Nasa

Nancy Grace Roman est peu connue du grand public. À tort. Elle a été la première chef astronome du bureau des sciences spatiales au siège social de la Nasa et la première femme à exercer des fonctions de direction au sein de l'agence américaine. À la fin des années 1950, elle est l'une des seules à croire en l'observation astronomique depuis l’espace. Après avoir intégré la Nasa, qu'elle quittera en 1979 à sa retraite, elle était directement responsable des programmes basés sur l'astronomie. On lui doit notamment le satellite Cosmic Background Explorer et le télescope spatial Hubble qu'elle portera à bout de bras. Ce qui lui vaudra le surnom de « mère de Hubble ». Elle s'est éteinte en décembre 2018 à l'âge de 93 ans.

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