L'eau liquide, source de vie dans l’Univers

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En tant que source de toute vie sur Terre, l’eau fascine : il suffit d’entendre les annonces concernant la « découverte » d’eau sur la Lune ou sur Mars, sans cesse renouvelées dans les médias, pour s’en convaincre. Alors, l'eau est-elle abondante dans l'Univers ?

  
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Pour la plupart d'entre nous, le cosmos est une unité organisée. L'eau liquide, source de vie, est partout présente dans l'Univers et trouver de l'eau sur une planète permettrait de croire à une forme de vie extraterrestre.

On se propose ici de répondre à un certain nombre de questions concernant l'eau en tant que source de vie dans l’Univers, du secret de l'eau et les raisons de son rapport intime à la vie, à son abondance dans l'Univers, et sa répartition dans le Système solaire. Pourquoi Mars a-t-elle perdu l'eau liquide qu'elle possédait au début de son histoire et pourquoi Vénus n'a-t-elle jamais eu d'eau liquide ? L'eau liquide peut-elle exister à l'écart de toute étoile et d'où vient l'eau de la Terre. Une vie extraterrestre sans eau liquide serait-elle envisageable ? Autant d'interrogations qui suscitent curiosité et intérêt.

La vie sur Terre a pour source l'eau liquide. © Hervé Piraux

Nous verrons dans ce dossier que l'eau liquide est sans doute omniprésente dans la Galaxie, peut-être plus encore que ne le laisse entrevoir notre Système solaire avec des planètes comme Mars, objet de tous les fantasmes depuis la formulation de l'hypothèse de la vie sur Mars. En revanche, si la présence d'eau liquide est une condition nécessaire à l'apparition de la vie, elle n'apparaît certes pas comme une condition suffisante...

La Nasa a annoncé en septembre 2015 avoir découvert la présence d’eau liquide sur Mars. Cette affirmation est appuyée par un phénomène étrange intervenant durant l’été martien. Le Cnes a interviewé Francis Rocard, responsable des programmes d’exploration du Système solaire, pour comprendre ce phénomène. © Cnes

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