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De l'eau, à l'état liquide, très tôt dans l'histoire de la planète

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Une équipe de scientifiques de la NASA a démontré que l'eau sous forme liquide existait sur la surface de la Terre primitive, il y a plus de 4 milliards d'années soit très peu de temps après la formation de la planète. C'est l'étude de cristaux de zircon qui a permis cette découverte. Ces cristaux, se sont formés encore plus tôt dans l'histoire de la planète au cours du Hadean Eon une période qui s'étale sur 500 millions d'années, de 4,5 milliards à 4 milliards d'années.

La planète Terre

Les scientifiques ont constaté qu'au cours de sa formation, la terre avait formé des échantillons susceptibles de retracer l'histoire de sa genèse, de l'érosion et du renouvellement de ses sédiments par recyclage naturel depuis 4,35 milliards d'années

Cette découverte rejoint les travaux d'une autre équipe qui 4 ans plus tôt déterminait également la présence d'eau sous forme liquide à la même époque en relevant la signature d'un isotope lourd de l'oxygène dans des cristaux de zircon de la même époque, un indice fort de la présence d'eau liquide en surface il y a 4,3 milliards d'années.

Elle peut nous amener à mieux comprendre l'histoire de l'apparition de l'eau, de son abondance et de la formation des premiers océans et grands réservoirs. Elle nous permet également de dater l'apparition des premières niches biologiques précurseurs de la vie. Cela signifie à évidence que la Terre était probablement habitable cent millions d'années après sa formation.

Remonter aussi loin dans l'histoire de la formation de la Terre, quelques millions d'années après la formation du Système Solaire, peut amener les scientifiques à mieux comprendre sur quelles autres planètes des processus similaires ont pu avoir lieu. Modèles ensuite transposable sur n'importe quel autre système planétaire d'autres étoiles de type solaire.

Origine de l'eau

Si l'on arrive à déterminer à quand remontent les premières poches d'eau, sait-on d'où vient cette eau ?. Rien n'est moins sûr. On sait que la Terre s'est formée par accrétion de poussières silicatées recouvertes d'une fine pellicule d'eau, mais ce n'est pas suffisant pour expliquer les très grandes quantités d'eau présentes à sa surface à l'état liquide.

Bien que plusieurs hypothèses sont couramment admises pour expliquer son apparition, au moins deux phénomènes sont à l'origine de l'eau. D'une part une grande partie a été apportée par les planétésimaux, comètes et autres astéroïdes lors du 'Grand Bombardement', une période qui a duré plus de 700 millions d'années après la formation du Soleil et où 14 millions d'objets ont percuté la Terre et l'ont enrichie en différents matériaux. D'autre part, il semble acquis que le dégazage du globe ait libéré de l'eau sous forme gazeuse dans l'atmosphère.

Notez que dans les deux cas, l'eau à l'état liquide n'est apparue que par la suite. La vapeur d'eau présente dans l'atmosphère s'est peu à peu condensée et a été à l'origine d'une couche nuageuse épaisse autour de la planète : un déluge de pluies torrentielles s'est ensuite abattu sur la Terre, responsable de l'apparition des océans.

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