Selon des chercheurs de l’université de Rochester (États-Unis), des migrations de Jupiter auraient joué un rôle dans le fait que la Terre devienne habitable. Un scénario qui pourrait s’être joué dans d’autres systèmes planétaires. © Mopic, Adobe Stock
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Comment la Terre est devenue habitable

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[EN VIDÉO] Vie sur Terre : le rôle du jeune Soleil  Le Soleil est l’un des acteurs majeurs de l’apparition de la vie sur Terre. Et ce sont probablement les éruptions solaires incroyablement énergétiques qui le secouaient dans les premiers millions d’années de sa vie qui ont apporté à notre planète l’énergie nécessaire à notre émergence. 

Des chercheurs ont étudié le magnétisme de météorites retrouvées sur Terre. Ils en ont tiré des informations précieuses sur l'histoire du Système solaire et la manière dont certaines planètes, comme la nôtre, ont pu devenir habitables et maintenir des conditions propices à la vie.

Celles que les planétologues appellent les chondrites carbonées sont des météorites pierreuses issues d'astéroïdes. Elles renferment du carbone et pour certaines, de l'eau et des acides aminés. Aujourd'hui, des chercheurs de l’université de Rochester, aux États-Unis, annoncent être parvenus à déterminer à quel moment de l'histoire ces météorites ont pénétré pour la première fois le Système solaire interne.

« Il y a plusieurs années, nous avons réalisé que nous pouvions utiliser le magnétisme des météorites issues d'astéroïdes pour déterminer à quelle distance celles-ci se trouvaient du Soleil lorsque leurs minéraux magnétiques se sont formés », explique John Tarduno, chercheur à l'université de Rochester, dans un communiqué.

Les chercheurs ont ainsi étudié le magnétisme de la météorite Allende. Ce n'est pas la première fois que cette dernière attire l'attention. Elle est tombée au Mexique en 1969. Et c'est la plus grande météorite chondrite carbonée trouvée sur Terre. Elle renferme notamment des minéraux -- des inclusions de calcium-aluminium -- que les astronomes pensent être les premiers solides formés dans le Système solaire.

Selon des chercheurs de l’université de Rochester, dans le Système solaire primitif, les vents solaires ont magnétisé les astéroïdes qui ont plus tard donné les météorites chondrites carbonées. © Michael Osadciw, Université de Rochester

Le rôle de Jupiter

Les chercheurs de l'université de Rochester ont d'abord établi que le magnétisme d'Allende ne résultait pas d'un astéroïde parent différencié, mais de minéraux magnétiques inhabituels. Puis, ils ont identifié des météorites contenant d'autres minéraux susceptibles d'enregistrer les premières magnétisations du Système solaire. Ces données combinées avec des travaux théoriques et des simulations informatiques montrent que les premiers corps du Système solaire ont été magnétisés par les vents solaires qui les enveloppaient.

C'est ainsi que les chercheurs ont pu établir que les astéroïdes parents des chondrites carbonées ont rejoint la ceinture d'astéroïde en provenance du Système solaire externe dès les cinq premiers millions d'années de notre histoire. Il y a 4,562 milliards d'années, donc.

Un modèle commun aux systèmes d’exoplanètes

Des conclusions qui iraient dans le sens de la théorie dite du « grand virement de bord » qui envisage une double migration de Jupiter dans les premiers millions d'années de la formation de notre système. Une migration qui aurait d'abord séparé les astéroïdes pour ensuite les mélanger. « Ce mouvement précoce des astéroïdes chondrites carbonés prépare le terrain pour une nouvelle dispersion des corps riches en eau -- potentiellement vers la Terre -- plus tard dans le développement du Système solaire », explique John Tarduno. De quoi préciser comment la Terre est devenue habitable. « Et il peut s'agir d'un modèle commun aux systèmes d'exoplanètes. »

Pour en savoir plus

La Terre a été très tôt habitable

L'apparition de la vie sur Terre est difficile à dater et les scientifiques ont bien du mal à déterminer les premiers processus qui ont donné naissance aux premières briques du vivant. C'est d'autant plus difficile a déterminer, qu'aucun fossile ou indice significatif vieux de plus de 3,5 milliards d'années n'existe aujourd'hui quelque part sur la planète ! La Terre les ayant complètement effacés par d'incessants processus de remodélisation de la surface provoquée par la chute de comètes et d'astéroïdes, d'activités volcaniques et basaltiques.

Article de Rémy Decourt paru le 04/12/2005

Mais les résultats de nouvelles recherches sur l'histoire géologique de la Terre apportent de nouvelles informations qui amènent à repenser l'époque à partir de laquelle notre planète est devenue habitable, cette notion étant à différencier de la période à laquelle la vie est réellement apparue.

Une récente étude tend à démontrer que des continents devaient être en place très peu de temps après la formation de la planète. Cette hypothèse, si elle se confirme, apparaît en contradiction totale avec la théorie généralement admise qui veut que la Terre, alors tout juste formée, ressemble à la Lune ou soit complètement dominée par des océans. Les continents se seraient formés il y à 4,4 à 4,5 milliards d'années, soit environ 500 millions d'années après la formation de la Terre (4,6 milliards d'années).

C'est l'analyse d'un métal rare, le hafnium, un élément très vieux que l'on trouve en Australie qui a permis d'en savoir plus. Cet élément a été trouvé mélangé à des cristaux de zircon dans des roches qui datent d'il y a environ 4,4 milliards d'années.

Cette étude est à rapprocher avec d'autres études qui, en 2001, démontraient que l'eau existait sur la surface de la Terre il y a approximativement 4,3 milliards d'années ou tout récemment des travaux qui ont démontré que l'atmosphère terrestre primitive était bien plus favorable à la vie qu'initialement pensé.

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