En fin d'après-midi, Arianespace doit mettre en orbite CSO-1. Ce satellite militaire de dernière génération doit renforcer l'autonomie française dans le domaine du renseignement militaire depuis l'espace. Il est le premier d'une constellation de trois satellites dédié à l’observation militaire de la Composante spatiale optique (CSO). Une originalité bien européenne : malgré la sensibilité de ce programme militaire, on appréciera le choix d'un lanceur russe avec du personnel russe, en charge de son intégration, pour mettre en orbite ce satellite inédit en Europe en terme d'imagerie spatiale. 

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Pour son dernier lancement de l'année, ArianespaceArianespace mettra sur orbiteorbite le satellite d'observation CSO 1 à usage de défense et de sécurité, pour le compte du Centre national d'études spatiales (Cnes) et de la Direction générale de l'armement (DGA) du ministère des Armées. Il a été réalisé par Airbus Defence and Space France, tandis que Thales Alenia Space France a fournit l'instrument optique.

Il s'agit de CSO-1, le premier satellite dédié à l'observation militaire de la Composante spatiale optique (CSO), dédié à l'imagerie spatiale optique et infrarougeinfrarouge, avec des performances capteurscapteurs et une capacité d'acquisition inégalées en Europe. Deux autres satellites sont prévus. Ensemble, ils formeront une constellationconstellation de trois satellites identiques mais placés sur des orbites polaires d'altitude différentes et chacun affectés à deux missions :

  • une mission dite Reconnaissance remplie depuis l'altitude à 800 km et privilégiant les capacités de couverture, d'acquisition sur théâtre et de revisite pour CSO 1 et 3 ;
  • une mission dite Identification remplie depuis l'altitude à 480 km et permettant d'atteindre le plus haut niveau de résolutionrésolution, de qualité d'image et de précision d'analyse pour CSO 2.

Cette constellation succédera aux satellites Helios-2. Elle renforcera les capacités souveraines de la France dans le domaine du renseignement spatial, du soutien et de la conduite des opérations sur les théâtres d'engagement.

Un lancement à la seconde précise

Le lancement de cette SoyouzSoyouz ST-A (VS20) est prévu ce mardi 18 décembre, à un instant précis, à  17 h 37 mn 14 s, heure de Paris. Pour ce vol, la performance demandée au lanceurlanceur est de 3.713 kgkg, dont 3.565 kg représentent la massemasse du satellite. CSO-1 sera placé sur une orbite héliosynchronehéliosynchrone à 800 km d'altitude, inclinée à 98,6 degrés. La duréedurée nominale de la mission, du décollage à la séparationséparation du satellite, est de 1 heure, 00 minute, 44 secondes.

Le satellite CSO-1, construit par Airbus, succèdera à Helios 2 pour de l'imagerie spatiale à très haute résolution. © Cnes
Le satellite CSO-1, construit par Airbus, succèdera à Helios 2 pour de l'imagerie spatiale à très haute résolution. © Cnes

Une protection renforcée

En temps normal, chaque lancement d'Arianespace bénéficie d'une protection pour contrôler à la fois l'espace aérien et les approches maritimes ainsi qu'une zone de 750 km2 de surface, composée de 80 % de forêt primaire et de marécages. Au sol, ce dispositif s'appuie sur les légionnaires du 3e régiment étranger d'infanterie qui dispose d'un arsenal militaire comme des missilesmissiles sol-air MistralMistral. Le dispositif aérien comprend notamment, les hélicoptèreshélicoptères de l'ET-68 Antilles-Guyane, avec des tireurs embarqués et d'un radar de défense aérienne GM40. Quant à la surveillance des côtes guyanaises, elle est assurée par la Marine nationale et la gendarmerie qui mettent à disposition un patrouilleur et une vedette côtière.

Compte tenu de la nature de ce satellite de renseignement qui « confère à ce lancement, une sensibilité et une visibilité particulières et accroît le risque d'espionnage », explique  le ministère des Armées, ce lancement bénéficiera d'une protection renforcée. Au dispositif cité ci-dessus, s'ajouteront trois Rafale et un Awacs envoyés en Guyane pour renforcer la surveillance du Centre spatial guyanais.

La fin d’une époque ?

Avec dix lancements réalisés cette année (11, avec le tir de ce soir), dont la centième Ariane 5, Arianespace a placé en orbite un total de 17 satellites représentant une masse au lancement de plus de 57 tonnes. Une performance qui lui permet de rester un solidesolide leader sur le marché des satellites à lancer sur orbite de transfertorbite de transfert géostationnaire et de résister à la force de frappe commerciale de SpaceXSpaceX qui peut se permettre de casser. Le Falcon 9Falcon 9 profite des marges confortables pour ses nombreux lancements réalisés au profit de la NasaNasa et du Pentagone pour mieux se vendre et casser les prix sur les marchés en compétition face à Arianespace.

Mais, si Arianespace résiste bien sur ce marché, Ariane 6 qui succédera à Ariane 5Ariane 5 devra être capable de s'imposer sur les autres marchés ouverts à la concurrence, notamment ceux des satellites de masse intermédiaire (typiquement plus ou moins 3,5 tonnes), pour tenir tête à SpaceX.

Au 18 décembre, l'entreprise d'Elon Musk a réalisé 20 lancements et lancé 36 satellites, dont 21 Iridium-Next, une voiturevoiture Tesla Roadster, 73 petits satellites, dont 64 lors d'un même lancement et trois capsules Dragon à destination de l'ISSISS.