Derrière les maladies que nous attrapons, se cachent toujours les mêmes coupables : les microbes. Mais tous ne sont pas forcément dangereux. Alors, qu’est-ce réellement qu'un microbe ? Que signifie donc ce terme ? Quelle différence y a-t-il entre un virus et une bactérie ?

Le terme microbe signifie « petite vie ». Il a été inventé par le chirurgien français Charles-Emmanuel Sédillot en 1878 pour désigner tous les êtres vivants qui ne se voient qu'au microscopemicroscope et qui provoquent des maladies. On sait maintenant que ce terme commode n'est pas très scientifique. Il mélange en effet des micro-organismesmicro-organismes très différents : bactéries, virusvirus, protozoairesprotozoaires, alguesalgues unicellulaires, champignonschampignons... Les premières bactéries observées avaient des formes de bâton (bakteria en grec). 

Les bactéries sont des êtres vivants microscopiques, donc des microbes, constitués d'une unique cellule entourée d'une paroi et dépourvue de noyau (elles font partie des organismes procaryotesprocaryotes). Elles mesurent autour de 1 µm (une bactérie est donc cinquante fois plus fine qu'un cheveu) et sont le plus souvent en forme de bille ou de bâtonnetbâtonnet. Les bactéries sont les premières formes de vie apparues sur Terre il y a plus de trois milliards d'années et elles colonisent encore la totalité des milieux terrestres.

Beaucoup d'entre elles ne sont pas nocives, certaines s'avèrent même bénéfiques pour l'Homme (elles nous aident à digérer, par exemple), mais d'autres sont à l'origine de maladies graves comme la pestepeste, le choléra, la tuberculose ou, moins terrible, l'angineangine. Les antibiotiques empêchent la multiplication des bactéries.

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Angine virale et angine bactérienne : quelle différence ?

Les virus, des éléments génétiques parasites

Le virus (qui signifie « poison » en latin) représente un agent infectieux réduit à son strict minimum : une capsule en protéinesprotéines (appelée capsidecapside) protégeant un brin de matériel génétiquematériel génétique codant pour lui-même et la capsule.

Pour se multiplier, le virus, environ vingt fois plus petit qu'une bactérie, doit rentrer dans la cellule hôte et parasiter ses fonctions de réplicationréplication. Les virus sont tous à l'origine de maladies : poliomyélitepoliomyélite, grippegrippe, rage, Sida, variolevariole... Les antibiotiquesantibiotiques n'ont aucun effet contre les virus.