Un riz transgénique contre l'hypertension

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Dans le monde, 1,13 milliard de personnes soufrent d’hypertension artérielle, soit une homme sur quatre et une femme sur cinq, selon l'OMS. Les inhibiteurs de l'ECA (enzyme de conversion de l'angiotensine) sont le traitement le plus prescrit contre cette maladie. Ces derniers bloquent les effets d'une hormone produite par les reins et qui entraîne un relâchement des vaisseaux sanguins. Mais ils provoquent aussi de nombreux effets secondaires (toux sèche, maux de tête, altération du gout, troubles digestifs ou problèmes rénaux).

Or, ces fameux peptides inhibiteurs d’ECA se trouvent à l'état naturel dans de nombreux aliments, comme le lait, les œufs, le poisson ou les plantes, desquels ces effets secondaires sont absents. Mais leur extraction et leur purification est longue et coûteuse. Une équipe de chercheurs chinois a donc imaginé de produire des peptides inhibiteurs d'ECA dans du riz en insérant dans son génome neuf peptides couplés à un gène codant pour un autre peptide avec un effet vaso-dilatateur. Ils ont ensuite directement administré les protéines produites à des rats hypertendus pendant cinq semaines et constaté une réduction significative de leur pression artérielle, sans aucun effet secondaire.

« Rapporté à un humain de 68 kg, il faudrait manger à peine une demi-cuillère à soupe de ce riz quotidiennement pour prévenir et traiter l'hypertension », assurent les auteurs de l'étude parue dans le Journal of Agricultural and Food Chemistry. Le riz étant une céréale peu chère, facile à cultiver et à stocker, il permettrait de fournir un traitement au plus grand nombre, font-ils valoir.

De nombreuses recherches visent à mettre au point des aliments transgéniques bons pour la santé. Outre le riz doré enrichi en vitamine A et désormais autorisé aux Philippines, du manioc enrichi en fer, des pommes de terre protéinées ou du riz à haute teneur en zinc ont par exemple été mis au point, ainsi que des « bananes vaccins » contre l'hépatite B ou le choléra.

Une demi-cuillère à soupe de riz par jour, votre prochaine prescription contre l’hypertension ? © Elena Blokhina, Adobe Stock