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Une biodiversité époustouflante

Dossier - La forêt tropicale et sa biodiversité
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La première découverte de forêts tropicales et dont il reste des traces écrites est une narration qui a plus de 2000 ans. En 327 avant JC, les troupes d’Alexandre le Grand franchissent la célèbre Khyber Pass (entre Afghanistan et Pakistan), débouchent dans le Punjab, et continuent jusqu’aux rives aval de l’Indus. Des textes relatent des mangroves et des marais boisés, des manguiers, des bananiers, et des banyans. D’ailleurs, le mot « jungle », qui fait allusion a une forêt lianeuse et buissonnante de pénétration difficile, est dérivé de l’Hindi « jangal ».

  
DossiersLa forêt tropicale et sa biodiversité
 

Parmi les quelques 250 000 espèces de plantes à fleur, env. 170 000 (les 2/3) vivent sous les Tropiques, dont environ 85 000 en Amérique Centrale & Amérique du Sud.

En un site forestier tropical donné, disons de 1 hectare, la richesse spécifique en arbres varie de 23 (Nigeria) à 300 (Amazonie). Par comparaison, il n'existe que 50 espèces d'arbres dans l'ensemble de l'Europe. Ou encore, un maximum de 30 espèces d'arbres par hectare dans les forêts les plus riches d'Amérique du Nord (sud-est des Appalaches).

Dans les forêts de plaine amazoniennes les plus riches, sur un hectare, les ¾ des quelques 300 espèces d'arbres ne sont représentées que par 1 ou 2 individus. En d'autres termes, à l'échelle du km2, la majorité des espèces d'arbres tropicaux sont rares. Le concept européen d'identifier un type de forêt par son espèce dominante ne s'applique pas en Amazonie.

Les conditions de travail des biologistes en forêt amazonienne sont parfois plutôt rustiques. Ici, en décembre 2000, au Pic Matecho (environs de Saül, Guyane). Six biologistes posés par hélicoptère avec tout leur barda, puis repris au même lieu 12 jours plus tard. © François Catzeflis

Plotkin & al. 2000 (PNAS-USA 97 : 10850 ->) comparent, à l'echelle de 50 hectares (= 0.5 km2), quelques sites tropicaux, quant aux arbres de diamètre supérieur a 1 cm :

Nombre d'arbres

Nombre d'espèces

Barro Colorado (Panama)

235 317

305

Mudumalai (Inde)

17 432

68

Pasoh (Malaysie)

320 903

817

Lambir (Malaysie)

339 266

1171

HKK (Thailand)

96 072

251

Prenons quelques taxons animaux pour illustrer l’extrème richesse spécifique des forêts néotropicales :

Ce que nous appelons communément « Reptiles » (serpents, crocodiles, tortues) compte 5500 espèces au niveau mondial ; 1200 espèces en Amérique Sud, dont 550 en forêts néotropicales, dont 270 dans le bassin Amazonien de plaine ; dont 159 en Guyane. En France métropolitaine, il n'y a que 41 espèces de serpents et tortues.

La biodiversité des grenouilles est spectaculaire, et en saison des pluies les champs des grenouilles deviennent assourdissants. Cette « rainette patte d’oie » (Hyla boans) chantait tout près de mon hamac, et j’ai préféré déménager pour assurer la tranquillité de mon sommeil. © François Catzeflis

Et du côté des « grenouilles » (Amphibiens anoures) : environ 4500 espèces vivantes sont connues aujourd'hui, dont 1600 en régions néotropicales.  Rien qu'en Guyane, 103 espèces sont répertoriées, alors qu'on en connaît seulement 33 en France métropolitaine.

A l'échelle de la localité (= dans un rayon de 3 km), il y a 2 à 4 fois plus de vertébrés supérieurs (Mammifères, Oiseaux, Amphibiens, Reptiles) et 3 à 10 fois plus d'Arthropodes en régions tropicales qu'en régions tempérées.

En Amazonie, les sites les plus riches sont vers l'amont des affluents de l'Amazone, au pied des Andes : 550 oiseaux et 140 mammifères dans un rayon de 3 km à Cosha Cashu, au Pérou, à comparer avec 180 oiseaux (hormis les migrateurs non-nicheurs) et 66 mammifères pour toute la France continentale.

Nombres approximatifs d'espèces

Mondial

Amérique du Sud

Amazonie

France

Guyane

Plantes vasculaires

250000

 

5300

Reptiles

5500

1200

270

41

159

Amphibiens

4500

320

33

103

Poissons

20500

3000

81

480

Oiseaux

9700

3000

545

740

Mammifères

4800

1150

139

186