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Crocodile

DéfinitionClassé sous :zoologie , caïman , alligator
Photo d'un crocodile des marais. © Karunakar Rayker, CC by-SA 2.0

Les crocodiles, Crocodylidae, forment une famille de grands reptiles aquatiques déclinés en treize espèces, et comprenant les crocodiles vrais et les faux gavials, qui vivent dans les régions tropicales d'Afrique, de Madagascar, d'Amérique du Nord et du Sud, d'Asie et d'Australie.

Caractéristiques des crocodiles

Ils se distinguent par un long museau triangulaire, par le fait que la quatrième dent des mâchoires inférieures dépasse sur le côté lorsqu'ils ont la gueule fermée, et que les yeux et les narines sont situées sur la partie supérieure du crâne. Ce sont des carnivores qui chassent à l'affût, généralement immergés dans l'eau. Malgré leur apparence indolente, ce sont de redoutables prédateurs.   

Crocodile américain (Crocodylus acutus). © Thomas Castelazo, CC by-SA 2.5

On les trouve généralement dans les eaux douces des rivières, des fleuves, des marais et des zones humides, voire en milieu saumâtre ou carrément marin pour le crocodile du même nom. Leur taille varie selon l'espèce et peut atteindre un mètre pour le crocodile nain (Osteoleamus tretraspis) ou près de cinq mètres pour le crocodile du Nil et le crocodile marin (Crocodylus niloticus et Crocodylus porosus).

Reproduction des crocodiles

Les embryons possèdent une particularité unique dans le monde animal, c'est que le sexe n'est pas déterminé génétiquement, mais par la température. Les œufs, de 20 à 90 selon les couvées, sont généralement recouverts de débris végétaux et de boue érigés en monticules. C'est la décomposition des débris qui produit la chaleur nécessaire à l'incubation. Les formes mâles sont produites à une température stable de 31,6° centigrade, et les formes femelles à des températures largement supérieures ou très inférieures.

Œufs de crocodile du Nil (Crocodylus niloticus). © Kevin Walsh, CC by-2.0

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