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Dossier - La forêt tropicale et sa biodiversité
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La première découverte de forêts tropicales et dont il reste des traces écrites est une narration qui a plus de 2000 ans. En 327 avant JC, les troupes d’Alexandre le Grand franchissent la célèbre Khyber Pass (entre Afghanistan et Pakistan), débouchent dans le Punjab, et continuent jusqu’aux rives aval de l’Indus. Des textes relatent des mangroves et des marais boisés, des manguiers, des bananiers, et des banyans. D’ailleurs, le mot « jungle », qui fait allusion a une forêt lianeuse et buissonnante de pénétration difficile, est dérivé de l’Hindi « jangal ».

  
DossiersLa forêt tropicale et sa biodiversité
 

La première découverte de forêts tropicales et dont il reste des traces écrites est une narration qui a plus de 2000 ans. En 327 avant JC, les troupes d'Alexandre le Grand franchissent la célèbre Khyber Pass (entre Afghanistan et Pakistan), débouchent dans le Punjab, et continuent jusqu'aux rives aval de l'Indus. Des textes relatent des mangroves et des marais boisés, des manguiers, des bananiers, et des banyans. D'ailleurs, le mot « jungle », qui fait allusion a une forêt lianeuse et buissonnante de pénétration difficile, est dérivé de l'Hindi « jangal ».

Les régions forestières néotropicales ont eu une influence considérable sur le développement de la biologie du 19siècle. La biogéographie et l'écologie se sont fortement appuyées sur les récits des voyages sud-américains de l'allemand Alexandre von Humboldt, et de son compagnon français Aimé Bonpland. Ce sont ces textes & lettres qui ont attiré l'attention de Charles Darwin et d'Alfred Russel Wallace sur la biodiversité - et l'évolution de celle-ci - en milieux forestiers tropicaux.

Tous deux, Wallace & Darwin, ont été impressionnés par l'extraordinaire richesse en espèces animales et végétales. Aujourd'hui, on estime que 50% à 70% des espèces vivantes en milieux terrestres se trouvent en forêts tropicales humides alors que ces dernières n'occupent que 7% des terres émergées. Une biodiversité aussi élevée ne se retrouve qu'en récifs coralliens. En fait, une forte richesse en espèces pour de nombreux taxons non-apparentés est une caractéristique des forêts tropicales, en particulier des forêts néotropicales de plaine.

A ce propos, le terme français « forêt ombrophile tropicale » (forêt tropicale humide) correspond à l'anglais « tropical rainforest », une traduction de l'allemand « tropische Regenwald », tel que défini par le botaniste A.F.W. Schimper en 1898.
En Guyane francaise, comme dans la majeure partie du bassin amazonien, il s'agit de « forets equatoriales sempervirentes ombrophiles de plaine », ou en anglais « lowland tropical rainforests ».