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Les mammifères au Secondaire

Dossier - Nous, les mammifères
DossierClassé sous :paléontologie , mammifère , jurassique

Avec la disparition des dinosaures voilà 65 millions d’années, les mammifères ont pris possession des terres comme des mers. Les 5.000 espèces actuelles ont chacune leur mode de placentation et leur morphologie propres. Des premiers petits mammifères insectivores aux éléphants, découvrez ce qui constitue l’identité mammalienne, qui est aussi la nôtre.

  
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Les premières découvertes de mammifères du Secondaire ont révélé de petits animaux possédant une denture insectivore, et l'analogue actuel le plus fréquemment cité pour illustrer cet épisode de l'histoire des mammifères est longtemps resté la musaraigne.

Koala endormi. © David H. Webster, CC by-nc 2.0

Ce sont les gisements du Jurassique et du Crétacé de Chine révélés à partir des années 1980 qui ont apporté un éclairage nouveau sur la diversité des adaptations écomorphologiques des mammifères au Secondaire. Dans le même temps était mise en lumière l'extraordinaire multiplicité des lignées qui ont prospéré alors durant plusieurs dizaines de millions d'années, dans les écosystèmes du Mésozoïque aux côtés des grands reptiles (les dinosaures) et de nombreux autres vertébrés terrestres. De cette histoire complexe ne subsistent dans les faunes actuelles que les seuls monotrèmes, l'ornithorynque et quelques espèces cantonnées à l'Australie, les marsupiaux en Australie et Amérique du Sud (300 espèces) et les placentaires sur tous les autres continents (5.000 espèces).

Diversité des adaptations des mammifères du Secondaire

Outre de petits insectivores ou omnivores diurnes ou nocturnes, la taille de leurs orbites étant le critère qui permet d'envisager quel était leur habitus (apparence générale), les gisements de Chine ont principalement révélé le très vaste spectre des adaptations qu'ont développées les mammifères au temps des dinosaures, en même temps que la richesse phylogénétique qui s'est alors manifestée pendant presque 150 millions d'années. Les multituberculés, sortes de rongeurs avant l'heure, ont constitué le groupe le plus divers. Les géants de ces temps n'ont jamais dépassé la taille d'un chien charognard d'une quinzaine de kilogrammes, tel que fut Repenomanus. Mais les mammifères du Secondaire ont colonisé différents milieux : certains ont pu être aquatiques, d'autres volants, ou des fouisseurs mangeurs d'insectes coloniaux, enfin certains étaient des animaux arboricoles très agiles.

Diversité des mammifères du Secondaire. On retrouve des fouisseurs comme des animaux arboricoles. © Adapté de Zhe-Xi Luo, Nature, 2007

L'image ci-dessus illustre la diversité des mammifères du Secondaire par les régimes alimentaires qu'ils ont adoptés et les caractéristiques de leur port dans les différents habitats qu'ils ont colonisés. Pour chacun des types fossiles, on suggère un analogue de la faune actuelle.

  • Type a : Morganucodon du Trias et du Jurassique inférieur, Yanoconodon et Zhangheotherium du Crétacé sont de petits insectivores terrestres généralisés à régime omnivore ou herbivore. L'analogue actuel est l'opossum à queue courte (marsupial).
Vue d’artiste de Castorocauda lutrasimilis, qui évoque un mélange de loutre et de castor. © Nobu Tamura, CC by-sa 3.0
  • Type b : Haldanodon et Castorocauda étaient semi-aquatiques, carnivores et omnivore. Leur allure évoque celle du castor ou de la loutre.
  • Type c : Sinoconodon et Repenomanus étaient des marcheurs à régime carnivore ou charognard. Le raton laveur (Procyon) en est l'analogue. Rappelons que Repenomanus est à ce jour le mammifère du Secondaire le plus grand (10 kg).
L’analogue moderne de Repenomamus giganticus est le raton laveur. © Nobu Tamura, CC by-sa 3.0
  • Type d : Fruitafossor est un fouisseur creuseur de terriers, mangeur d'insectes coloniaux, et on peut le rapprocher du fourmilier ou du tatou.
Fruitafossor windscheffeli. Les individus du genre Fruitafossor ont des similitudes avec le fourmilier notamment. © Nobu Tamura, CC by-sa 3.0
  • Type e : HenkelotheriumSinodelphys (le plus ancien marsupial) et Eomaia (plus ancien placentaire) sont des grimpeurs agrippeurs à régime insectivore. L'équivalent actuel est le tupaia.
Les individus du genre Volaticotherium sont semblables aux écureuils volants actuels. La tête sur ce dessin est basée sur une image de crâne publiée par Meng dans Nature, en décembre 2006. © ArthurWeasley, CC by-sa 3.0
  • Type f : Volaticotherium était un planeur insectivore omnivore. L'écureuil volant ou le dermoptère peuvent lui être comparés.