Planète

Marsupialia

DéfinitionClassé sous :animaux , mammifère , Australie
 
Troupe de kangourous, qui sont des marsupiaux. © Alex Proimos, Wikimedia Commons, cc by 2.0

Les marsupiaux forment une infraclasse de mammifères que l'on trouve principalement en Australie, en Nouvelle-Guinée, aux Moluques et en Tasmanie, mais également sur l'ensemble des deux continents américains pour ce qui concerne les différentes espèces d'opossums. Ces animaux possèdent presque tous la caractéristique de transporter leurs jeunes dans une poche ventrale, nommée marsupium. Ce sont des mammifères primitifs à la placentation courte. Lors de l'expulsion, les nouveau-nés sont en fait des embryons qui se hâtent de gagner la poche marsupiale en nageant le long d'un canal de naissance disposé sur la fourrure de la mère, pour s'accrocher à une mamelle afin d'y poursuivre leur développement pendant plusieurs semaines, voire plusieurs mois selon l'espèce.

En l'absence de mammifères placentaires sur le continent australien, les marsupiaux ont conquis l'ensemble des niches écologiques. Jusqu'il y a peu, on pouvait rencontrer un loup marsupial (le thylacine) jouant le rôle de superprédateur avant l'arrivée des Hommes et des dingos. Actuellement, on trouve des kangourous, des pademelons, des pétrogales, des wallaroos et des wallabies qui jouent le rôle de mammifères ruminants, des dasyures ou chats marsupiaux et des diables jouant le rôle de petits carnivores, des taupes, des rats ou un fourmilier marsupial, des koalas aux airs d'ours en peluche, et des écureuils parfois volants. L'échidné et l'ornithorynque, qui font également partie de la faune australienne, ne sont pas des marsupiaux mais des monotrèmes.

Les marsupiaux se divisent en deux superordres :

  • les Ameridelphia, subdivisés en deux ordres : Les Didelphimorphia composés de 93 espèces (opossums et sarigues) et les Paucituberculata constitués d'une seule famille, les Caenolestidae qui englobent six espèces, dans lesquelles on retrouve essentiellement les opossums-souris ou musaraignes ;
  • les Australidelphia, répartis en cinq ordres : les Microbiotheria qui ne comporte qu'une seule espèce (colocolo), les Dasyuromorphia dont il existe 71 espèces (marsupiaux carnivores), les Peramelemorphia subdivisés en 24 espèces (bandicoots et bilbies), les Notoryctemorphia dont il n'existe que deux espèces (taupes marsupiales), et les Diprotodontia qui se partagent 137 espèces (kangourous et wombats).

Les marsupiaux se distinguent par leur naissance précoce et par un développement plus rapide dans le corps de leur mère. Ils se sont affranchis du placenta. Bien que leur naissance les expose à des risques environnementaux plus élevés, elle réduit les risques de grossesses dont le terme peut survenir à un moment peu opportun du fait d'intempéries ou de manque de nourriture, car il n'existe pas de saison marquée pour les naissances dans l'hémisphère sud. Les embryons restent fixés aux tétons jusqu'au sevrage. Le marsupium se présente sous différentes formes. Il peut être un simple repli de peau recouvrant les mamelles, de simples bourrelets de poils ou alors totalement étanches comme chez le yapok, qui est une espèce aquatique.

L'origine exacte des marsupiaux n'est pas réellement définie, mais plusieurs découvertes ont permis de déterminer qu'ils cohabitent depuis le Crétacé inférieur avec les mammifères placentaires. Des marsupiaux fossilisés ont été retrouvés aux États-Unis, en Chine, mais aussi en Europe. En effet, Arcantiodelphys marchandi, vieux de 99 millions d'années, a été découvert en 2009 en Charente-Maritime par une équipe du MNHN, du CNRS et de l'université de Rennes 1. Cette trouvaille ne remet pas seulement en cause l'origine des marsupiaux, elle interroge également les voies migratoires qui leur ont permis de coloniser les divers continents. Bien que les marsupiaux soient majoritaires en Australie, il semble que leur arrivée sur ce continent soit plus tardive, et que l'Asie soit bien placée pour en être le berceau originel, puisqu'elle détient le plus ancien fossile découvert dans le nord-est de la Chine.

Abonnez-vous à la lettre d'information La quotidienne : nos dernières actualités chaque jour.

!

Merci pour votre inscription.
Heureux de vous compter parmi nos lecteurs !

Cela vous intéressera aussi