Lorsqu'une masse d'airmasse d'air chaud et une masse d'air froid se rencontrent, les contrastescontrastes de températures sont parfois tellement violents en l'espace de quelques kilomètres que des tornadestornades peuvent se former sous les cellules orageuses (constituées de plusieurs cumulonimbuscumulonimbus).

Lors de l'ascension d'une cellule orageuse, poussée par les ventsvents ascendants, et quand celle-ci rencontre le courant-jetcourant-jet, ou jet stream, vers 9 ou 10 kilomètres d'altitude aux latitudeslatitudes moyennes, son sommet est alors entraîné dans le courant intense qui souffle en moyenne entre 100 et 320 km/h. L'impressionnante masse nuageuse commence alors à tourner lentement sur elle-même avant de former une tornade.

Sa base prend une couleurcouleur très sombre car, située de plus en plus bas et couverte par le plafond nuageux, elle ne reçoit plus la lumière directe du soleilsoleil tandis que celle diffusant par l'intérieur du nuagenuage est absorbée avant de ressortir. Son sommet, en revanche, est d'un blanc étincelant quand il est visible du sol ou observé depuis un avion.

Tornade aux États-Unis. © Youtube, CC by-nc 2.0
Tornade aux États-Unis. © Youtube, CC by-nc 2.0

La formation d'une tornade

Si la masse d'air est très instable, il se crée, à l'intérieur du nuage, des mouvements ascendants violents pouvant dépasser 100 m/s (375 km/h). La base du cumulonimbus se met alors en mouvement créant un tourbillontourbillon à l'intérieur du nuage où la pression devient très basse - elle peut chuter de 80 millibars (mbar).

Sous l'effet de cette basse pression, la base prend la forme d'un entonnoir. Si le nuage atteint la surface du sol, il se transforme en tornade. S'il se développe au-dessus de la mer, on parle de trombe marinetrombe marine. Découvrez-en plus sur cet étrange phénomène dans ce dossier.

À lire aussi sur Futura :