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Plant de tomate : structure et vie

Dossier - La tomate, reine des légumes-fruits
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Au fil des siècles, la tomate s’est imposée comme un ingrédient clé de la cuisine occidentale. De la tomate de Marmande à la tomate verte en passant par la rose de Berne, explorez les vertus, la diversité et les secrets de ce légume-fruit pas comme les autres.

  
DossiersLa tomate, reine des légumes-fruits
 

À l'origine, la première tomate a été la tomate cerise, appréciée de nos jours dans les cocktails. Les nombreuses variétés que nous connaissons aujourd'hui doivent dériver de cette variété. De la famille des Solanacées, comme la pomme de terre, le poivron, l'aubergine et le tabac, ce légume-fruit, porte le nom botanique de Lycopersicum esculentum, ou encore de Solanum lycopersicum.

Fleur de tomates. © Myriams-Fotos, CCO

De longues racines et des tiges anguleuses

Le système racinaire de la tomate est de type pivotant, en étant très dense et ramifié sur les 30 premiers centimètres, pour atteindre ensuite un mètre de profondeur. La tige de la tomate est anguleuse, épaisse aux entre-nœuds et pubescente. De consistance herbacée en début de croissance, elle tend à devenir un peu ligneuse en vieillissant.

Le port de cette plante est dressé en début de croissance, puis devient retombant ou semi-retombant au fil de la croissance et de la ramification de ses tiges, nécessitant la présence d'un tuteur pour se maintenir. Les bourgeons axillaires de cette plante donnent naissance à des ramifications successives, tandis que les bourgeons terminaux produisent des fleurs ou avortent.

Sa tige et ses feuilles portent des poils qui contiennent une huile essentielle qui donne son odeur caractéristique à la plante. Les feuilles de la tomate sont alternes, longues de 10 à 25 cm, composées et comprennent de 5 à 7 folioles aux lobes très découpés.

Jeune plant de tomate. Les variétés actuelles découleraient de la tomate cerise. © Blog story, Flickr, CC by-nc-sa 2.0

Une plante à port déterminé ou indéterminé

La tomate est une plante herbacée. Elle est vivace sous les climats chauds, mais généralement cultivée comme annuelle. C'est un végétal à croissance indéterminée, chacun de ses bouquets floraux étant séparé par trois feuilles, la plante pouvant alors croître indéfiniment. Il existe aussi des variétés à port déterminé, ses inflorescences étant séparées par deux feuilles, puis une feuille, avant de se retrouver en position terminale sur la tige. Pour ces espèces, la croissance se poursuit non sur la tige principale, mais sur des tiges secondaires qui poussent à l'aisselle des feuilles.

Les poils de la feuille de tomate contiennent une huile essentielle responsable de son odeur caractéristique. © Forest and Kim Starr, CC by 3.0

Une floraison particulière

Les fleurs de la tomate s'épanouissent de fin mai à septembre dans l'hémisphère nord et de fin novembre à mars dans l'hémisphère sud. Elles sont actinomorphes à symétrie pentamère. Leur calice, qui compte cinq sépales verts, est persistant après la fécondation et subsiste au sommet du fruit. Leur corolle compte cinq pétales d'un jaune vif, soudés à la base, souvent réfléchis en arrière, en formant une étoile à cinq pointes.

Fleur de tomate. Le calice qu’elle contient persiste au sommet du fruit. © André Karwath, CC by-sa 2.5

Leur androcée compte cinq étamines. Leurs anthères allongées forment un cône resserré autour du pistil. Celui-ci est constitué de deux carpelles soudés, formant un ovaire supère biloculaire à deux loges. À noter que chez certaines variétés de tomates, l'ovaire est pluriloculaire.

Des fruits bien charnus

Ce sont des baies normalement à deux loges, parfois trois ou plus, à graines très nombreuses. Les fruits sont très variés par la taille, la forme et la couleur.

Tomate Schimmeig Creg. Ces belles tomates rayées orange et rouge sont un peu allongées, à la chair peu aqueuse et au bon goût de tomate. Leur croissance est semi-déterminée, et leur feuillage normal. ©Tomodori

Ils peuvent peser quelques grammes seulement, comme la tomate groseille, ou jusqu'à près de 2 kg ! La graine de la tomate est petite (250 à 350 graines par gramme) et velue, avec une germination épigée.