Les glaciers de l’Himalaya sont menacés par le réchauffement climatique. © Mariusz Kluzniak, Flickr

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Himalaya : les deux tiers des glaciers vont fondre d'ici la fin du siècle

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Le « troisième pôle terrestre », qui comprend toute la chaîne himalayenne, va connaître une fonte sans précédent, avec des conséquences sur près de deux milliards d'habitants. Les zones de montagne sont en effet particulièrement sensibles au réchauffement climatique.

« C'est la crise climatique dont vous n'avez pas entendu parler », affirme Philippus Wester, responsable d'une étude menée par l'Icimod, une organisation intergouvernementale établie à Katmandou (Népal). Selon l'International Center for Integrated Mountain Development (Icimod), les deux tiers des glaciers de l'Hindou Kouch et de l'Himalaya (HKH) pourraient fondre d'ici à la fin du siècle si la planète reste sur la même trajectoire d'émissions de gaz à effet de serre.

Réchauffement et pollution : le cocktail mortel pour les glaciers

Qualifiée de « troisième pôle » par les scientifiques pour ses gigantesques réserves de glace, cette région montagneuse, s'étendant sur 3.500 km et traversant huit pays, est susceptible de voir ses glaciers disparaître en grande partie. Même en limitant la hausse des température à la limite de 2,1 °C comme le prévoit l'Accord de Paris, un tiers aura fondu d'ici 2100, préviennent les experts.

Et si les émissions continuent au même rythme, avec une hausse de 5 °C, ce sont les deux tiers des glaciers qui se seront volatilisés. Bien que formés il y a 70 millions d'années, ces derniers sont extrêmement sensibles au changement climatique. Depuis les années 1970, un recul et un amincissement de la couverture neigeuse ont déjà été observés. Le phénomène est aggravé par la pollution provenant des plaines de l'Inde qui déposent de la poussière noire sur les glaciers, accélérant leur fonte.

La confluence entre le Zanskar et l’Indus en Inde. Les glaciers himalayens alimentent en eau dix des plus importants réseaux fluviaux du monde. © Pradeep Kumbhashi, Flickr

Un milliard de personnes en danger

Le rapport, inédit dans son ampleur, a nécessité cinq ans de travail et rassemble les points de vue de 350 chercheurs et experts provenant de 22 pays et de 185 organisations. Il met en avant les sévères conséquences de cette fonte pour les 250 millions d'habitants de ces montagnes et les 1,65 milliard qui vivent dans les bassins fluviaux en aval. Les glaciers du HKH alimentent ainsi dix des plus importants réseaux fluviaux du monde, dont le Gange, l'Indus, le Jaune, le Mékong et l'Irrawaddy.

« Une augmentation du nombre et de la taille des lacs glaciaires vont entraîner un afflux d'eau dans les principaux cours d'eau, ce qui pourrait provoquer des inondations et la destruction des récoltes », prévient l'étude. L'accroissement du débit du Gange et du Brahmapoutre va également forcer des changements dans l'agriculture. Les glissements de terrain et les inondations plus fréquentes « mettent en danger plus d'un milliard de personnes », avertit l'Icimod.

Les Alpes, aussi, pourraient perdre 90 % de leurs glaciers

Partout dans le monde, la montagne fond à vue d'œil. Les glaciers des Alpes françaises ont perdu 25 % en 12 ans an et leur fonte est trois fois plus rapide depuis 2003 par rapport à la période précédente (1986-2003), d'après le Laboratoire de glaciologie et géophysique de l'environnement (LGGE) de Grenoble. Selon l'ampleur du réchauffement, 50 à 90 % des glaciers alpins pourraient disparaître d'ici 2100. Dans les Pyrénées, la moitié des glaciers ont fondu ces 35 dernières années et la tendance semble s'accélérer. Selon le dernier bulletin du World Glacier Monitoring Service (WGMS), les glaciers à travers le monde ont perdu en moyenne 0,9 mètre, équivalent en eau de masse par an, dans les années 2013-2016, contre 0,2 mètre pour la décennie 1981-1990.

  • Les glaciers de la zone Hindou Kouch et de l’Himalaya vont perdre entre un tiers et deux tiers de leur couverture d’ici la fin du siècle.
  • Cette fonte va affecter près de 2 milliards d’habitants en terme d'agriculture, d'énergie ou de catastrophes naturelles.
  • Partout dans le monde, les glaciers disparaissent à un rythme alarmant.
Pour en savoir plus

Glaciers de l'Himalaya : la tendance à la fonte se confirme

Article de Bruno Scla publié le 06/12/2011

Le Centre international pour le développement intégré en montagne (Icimod) a rendu publique, en marge du sommet de Durban, une synthèse sur l'état des glaciers dans l'Himalaya. Globalement, ils ont tendance à fondre comme neige au soleil.

En « off » du sommet de Durban, le Centre international pour le développement intégré en montagne (Icimod) a publié le 4 décembre trois rapports concernant les glaciers, la neige et le changement climatique dans l'Himalaya. Ces rapports mettent notamment en évidence une importante fonte des glaciers, qui pourrait avoir de fortes répercutions sur les habitants des différentes vallées.

Ces publications constituent la synthèse la plus complète de l'état des glaciers et du manteau neigeux sur les sommets de l'Himalaya, dans la région de l'Hindu Kush-Himalaya, qui englobe la majorité des pics himalayens.

Cinquante-quatre mille glaciers dans l'Himalaya

Le premier objet des travaux de cette organisation consistait à recenser les glaciers de la région. Ils sont au nombre de 54.000 (soit 30 % de l'ensemble mondial) et couvrent une surface de 60.000 km² pour environ 6.000 km3 de glace. Mais parmi cette accumulation de glaciers - qui vaut à la région d'être appelée le troisième pôle - seuls dix ont été étudiés précisément, et c'est sur ceux-là que la synthèse de l'Icimod a porté.

Les glaciers de la région de l'Hindu Kush-Himalaya sont au nombre de 54.000 et alimentent 10 fleuves majeurs. © Icimod 2011

Et les résultats parlent d'eux-mêmes. Au cours des trente dernières années, la surface recouverte par les glaciers du Bhoutan a diminué de 22 %, et 21 % au Népal. De plus, les experts de l'Icimod ont noté une baisse importante du bilan de masse - la différence entre l'accumulation et l'ablation. Entre les périodes 1980-2000 et 1996-2005, le taux de fonte des glaciers a ainsi globalement doublé, bien que ce taux varie assez fortement en fonction de la zone considérée.

Plus d'1 milliard d'habitants dépendants des glaciers

Si le rapport de l'Icimod n'avance aucune date pour la disparition des glaciers de l’Himalaya, il confirme néanmoins une tendance : la fonte s’accélère

Les membres de l'Icimod s'inquiètent également pour les populations qui vivent dans les vallées. Les glaciers alimentent en effet une dizaine de fleuve majeurs - l'Amou-Daria, l'Indus, le Gange, le Brahmapoutre, l'Irrawaddy, la Salouen, le Mekong, le Yangtsé, le Hunag He et le Tarim - dont 1,3 milliard d'habitants dépendent. Une diminution de l'approvisionnement en eau menacerait l'agriculture et la biodiversité et pourrait provoquer un stress hydrique, c'est-à-dire une demande en eau plus importante que l'offre.

En espérant que ces résultats soient entendus par les négociateurs sur le climat réunis à Durban.

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