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La perlite expansée : isolant minéral

Dossier - Isolation naturelle : une solution en plein essor
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Les isolants naturels sont des produits sains et faciles à recycler, dit-on. Leurs performances seraient comparables à celles des produits industriels. Qu’en est-il vraiment ?

  
DossiersIsolation naturelle : une solution en plein essor
 

La perlite est une roche volcanique. Elle peut être utilisée pour l'isolation car, après un traitement thermique, celle-ci devient alors expansée. Cependant, elle est assez perméable à la vapeur d'eau.

L'isolation à base de perlite expansée. © Ragesoss, Wikimedia Commons, DP

Roche siliceuse volcanique, la perlite est obtenue par broyage puis chauffage aux alentours de 1.200 °C. Le traitement thermique provoque une expansion qui donne des billes vitrifiées 10 à 15 fois plus grosses que leur volume initial. Un vrai pop-corn minéral !

Extraction du minerai à ciel ouvert. © Aegan Perlites SA

La perlite expansée : caractéristiques

Le minerai comporte toujours un faible pourcentage d'eau. Au séchage, lorsque celle-ci s'évapore, des bulles d'air sont emprisonnées, conférant aux billes une structure cellulaire à forte capacité isolante : λ = 0,039 à 0,050. Chimiquement neutre, incombustible (M0) et imputrescible, cet isolant moins couru que la vermiculite est en train de gagner ses lettres de noblesse. Stable et résistant à la compression (masse volumique : 135 à 165 kg/m3) comme au poinçonnement, il est inaltérable. Qualités qui le destinent à l'isolation des combles, de murs creux, de chapes légères...

Agrégats de perlite expansée. © Puteaux SA

La perlite expansée se trouve surtout en vrac et en sacs (granulométrie : 0-1 à 0-6 mm), mais aussi sous forme de panneaux rigides. Cependant, étant assez perméable à la vapeur d'eau (μ = 3 à 4), elle est souvent proposée avec un enrobage de bitume, pas très écologique, ou de fibres polymères (silicones...). Côté prix, il faut compter 10 à 15 euros/m2 (source Ageden).

Granulats de perlite expansée à déverser, pour l’isolation thermo-acoustique des planchers. © Knauf Perlite

Une exploitation mondiale

La perlite existe en gisements plus ou moins riches sur les cinq continents. Les États-Unis sont considérés comme le premier pays producteur (et consommateur). En Asie, les principaux exploitants sont la Chine, le Japon et les Philippines. En Europe, elle provient principalement de Grèce, de Hongrie et d'Italie. Au carrefour de l'Europe et de l'Asie, l'Arménie et la Turquie sont également de gros producteurs.