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Dans le système international d'unités (SI), le poids des matériaux s'évalue en kilogrammekilogramme et leur massemasse volumique en kilogramme par mètre cube. Dans le système « CGS », d'unités de mesures physiquesphysiques, on utilise couramment le g/m3, le g ou kg/litre... selon l'élément à évaluer. Pour quantifier le kilogramme, les premiers chercheurs se sont basés sur le litre d'eau, dont la masse volumique est égale à 999,95 kg/ m3 (à 4 °C, précisément).

La densité, terme communément employé pour définir la masse volumique des matériaux, est le rapport entre leur propre masse et celle de l'eau. Cette masse est dite « grandeur dérivée », comme le sont l'accélération, la densité de courant, la superficie, la vitessevitesse, etc. Le symbole ρ (lettre grecque rho) qui la complète est une convention du SI correspondant à son unité de cohérence, le kg/m3.