Des chercheurs ont identifié des molécules organiques composantes de l'ARN dans un nuage moléculaire situé vers le centre de notre Galaxie. © Peter Jurik, Adobe Stock
Sciences

Des ingrédients de base à la vie détectés au centre de la Voie lactée

ActualitéClassé sous :Espace , origine de la vie , nuage moléculaire

En analysant les données recueillies par deux télescopes espagnols, une équipe internationale de chercheurs a identifié des nitriles au sein du nuage moléculaire G+0.693-0.027, près du centre de la Voie lactée. Ces molécules organiques, constituantes des molécules d'ARN, abonderaient dans l'Univers. 

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Caractérisée par la présence d'un groupe cyano - un atome de carbone lié par une triple liaison à un atome d'azote -, la famille des nitriles regroupe des molécules cruciales pour la vie. Combinées à un groupe phosphate et à un ribose (sucre), ces molécules forment les nucléotides constitutifs des molécules d'ARN. L'ARN - l'acide ribonucléique - est présent chez presque tous les êtres vivants et remplit de nombreuses fonctions, notamment dans le métabolisme cellulaire. 

Des briques de la vie dans l'espace interstellaire ? 

Dans une nouvelle étude, une équipe internationale de chercheurs a analysé les spectres électromagnétiques recueillis par deux télescopes espagnols, lorsqu'ils observaient le nuage moléculaire G+0.693-0.027, situé près du centre de la Voie lactée. Et leur découverte est plutôt excitante. Parmi toutes les espèces chimiques qu'ils ont identifiées se trouvent certains nitriles, jamais découverts auparavant. Il n'y a pour l'instant pas d'étoile qui se forme au sein de ce nuage moléculaire - nébuleuse interstellaire assez dense pour permettre la formation d'hydrogène moléculaire -, mais les scientifiques estiment qu'il pourrait devenir une pouponnière stellaire dans le futur. Sa composition, qui semble similaire à celle de certains objets de notre Système solaire (comme les comètes) ainsi que de certaines autres régions formatrices d'étoiles dans notre Galaxie, rend son étude pertinente pour la compréhension de la nébuleuse pré-solaire

Lors du Grand bombardement tardif, il y a entre 4,1 et 3,8 milliards d'années, la Terre et la Lune ont été bombardées de météorites. © Ron Miller

Des éléments abondants dans l'Univers ? 

Mais ce n'est en revanche pas la première fois que de telles molécules sont observées dans l'espace interstellaire, puisqu'elles avaient été identifiées en 2019 dans le nuage moléculaire TMC-1, dans la constellation du Taureau. Ainsi, avec la combinaison des observations réalisées sur les dernières années, les scientifiques pensent que la famille des nitriles est l'une des plus abondantes dans l'Univers. On les trouve dans les nuages moléculaires, dans des proto-étoiles, des comètes, ou encore même dans l'atmosphère de Titan, satellite de Saturne. De telles conclusions pourraient être en faveur de l'hypothèse du « monde à ARN », selon laquelle l'ARN serait le précurseur de toutes les molécules du vivant, dont l'ADN et les protéines. D'après cette hypothèse, les bases constitutives de l'ARN seraient arrivées sur Terre grâce aux météorites et aux comètes, et ne se seraient pas nécessairement formées sur place : on sait désormais qu'elles peuvent se former dans l'espace interstellaire, notamment dans des nuages moléculaires. 

Mais les scientifiques tiennent à rester rationnels. Bien que cette découverte soit palpitante, l'apparition de la vie sur Terre a nécessité divers autres éléments, comme les lipides, nécessaires à la formation des cellules, pointant ainsi la nécessité de s'intéresser à la manière dont ces derniers pourraient se former à partir de simples précurseurs dans l'espace interstellaire. 


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