Nébuleuse © Vadimsadovski, Adobe Stock
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Nébuleuse : qu'est-ce que c'est ?

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Une nébuleuse est un nuage interstellaire de gaz et de poussières. Les nébuleuses brillantes rayonnent la lumière du gaz qui les composent (nébuleuse à émission) ou reflètent la lumière des étoiles (nébuleuse à réflexion), voire les deux. Les nébuleuses sombres sont des nuages de gaz et de poussières qui ne sont pas illuminés. Les nébuleuses planétaires sont des coquilles de gaz éjectées par les étoiles en fin de vie.

Histoire

Jusqu'au début du xxe siècle, le terme nébuleuse est utilisé pour évoquer tout objet céleste d'aspect diffus

En 1920, l'astronome Edwin Hubble démontre que l'aspect nébuleux de certains astres que l'on peut observer est uniquement dû à la résolution insuffisante des instruments utilisés. Depuis cette date, une nébuleuse est caractérisée par toute région du milieu interstellaire particulièrement riche en gaz (généralement de l'hydrogène) ou en poussière interstellaire soit les deux. 

Comment se forme une nébuleuse ? 

Lorsqu'une étoile disparaît, il se produit une gigantesque explosion que l'on appelle une supernova. Un nuage de gaz et de poussière se forme lorsque les débris sont projetés par l'explosion : la nébuleuse. Une étoile très massive peut provoquer une explosion très violente.

Les étoiles se forment dans les nébuleuses, sous l'effet de la gravité les gaz et les poussières se rapprochent et finissent par former une boule. À l'intérieur de cette boule, les gaz tournent très rapidement ce qui a pour effet d'augmenter la température. Lorsque la chaleur devient plus intense, une réaction nucléaire se produit et la boule de gaz se transforme en étoile et brille d'elle-même. Certaines poussières et particules lourdes peuvent rester autour de l'étoile, ce sont les restes de la nébuleuse. Ce petit nuage à la possibilité de former plusieurs boules, plus petites et froides qui tourneront autour d'une autre étoile et qui seront de futures planètes, planètes naines, comètes, astéroïdes et satellites.

Les nébuleuses planétaires

Les nébuleuses planétaires n'ont pas de rapport avec les planètes. Il s'agit d'un objet astronomique en forme de disque et à l'aspect nébuleux quand on l'observe à basse résolution dans un petit télescope. Une nébuleuse planétaire ressemble à une planète et c'est la raison pour laquelle elle porte ce nom. Le terme planétaire a été introduit en 1785 par William Herschel, le nom est maintenu pour conserver l'uniformité historique. Généralement, les nébuleuses planétaires sont invisibles à l'œil puisque ces objets sont de faible brillance. 

Ce sont en réalité, des bulles de gaz qui se développent autour d'une étoile mourante à température élevée. Souvent, les nébuleuses planétaires sont très colorées et leurs images sont spectaculaires ! Après cette étape, l'étoile devient une géante rouge

Cependant, la véritable nature des nébuleuses planétaires est restée inconnue pendant longtemps, jusqu'au milieu du xixe siècle lors des premières observations spectroscopiques. 

La nébuleuse de l'Hélice

Quel type de télescope pour observer une nébuleuse ?

Le choix d'un télescope astronomique s'effectue en fonction de l'objet céleste que l'on souhaite observer. La nébuleuse est un objet du ciel profond, elle est très éloignée et moins lumineuse à cause de la distance. Contrairement aux planètes de notre système solaire qui sont bien plus proches de la Terre et qui bénéficient d'une bonne luminosité

Pour observer le ciel profond afin d'apercevoir des nébuleuses, plus le tube du télescope est court plus les conditions sont idéales et un grand diamètre est plus approprié. Il existe des télescopes pour une utilisation mixte, lorsque l'on souhaite regarder un maximum d'éléments dans le ciel. 

La pollution lumineuse ne facilite pas les observations astronomiques, les éclairages de la ville rendent impossible l'observation du ciel profond. Pour échapper à ce brouillard lumineux, le mieux est de s'éloigner à une centaine de kilomètres des grandes villes.

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