Nous repartons dans le monde des galaxies avec cette nouvelle image que nous propose un astrophotographe de notre forum d'astronomie. Voici Messier 63, la galaxie du Tournesol.

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À un peu moins de 40 millions d'années-lumièreannées-lumière, la galaxie spiralegalaxie spirale du TournesolTournesol est observable dans la constellationconstellation des ChiensChiens de Chasse, une petite constellation qui abrite pourtant un amas globulaireamas globulaire et quatre autres galaxiesgalaxies, dont la tumultueuse M 106. Pour la galaxie du Tournesol, sa magnitudemagnitude de 8,6 et sa taille apparente de 10 x 6 minutes d'arcminutes d'arc la rendent accessible à tout astronomeastronome amateur équipé d'un télescopetélescope d'une quinzaine de centimètres de diamètre.

La galaxie fut découverte en 1779 par Pierre Méchain et incluse un peu plus tard par Charles Messier dans son célèbre catalogue. Bien qu'elle en soit éloignée de 6 degrés, M 63 semble liée gravitationnellement à M 51, la superbe galaxie du Tourbillongalaxie du Tourbillon que le télescope spatial Hubbletélescope spatial Hubble nous a révélé dernièrement dans le visible et l'infrarougeinfrarouge.

Une spirale tranquille

Avec 100.000 années-lumière de diamètre, M 63 ressemble beaucoup à notre Voie lactéeVoie lactée. Les images fournies par les grands télescopes terrestres révèlent un noyau central jaune composé d'étoilesétoiles vieillissantes alors que les bras spiraux sont riches en jeunes étoiles bleues dont l'éclat se réfléchit sur de vastes nuagesnuages de poussière. Des nébuleusesnébuleuses roses trahissent la présence d'hydrogènehydrogène ionisé. Des photographiesphotographies longues poses ont révélé autour de M 63 la présence de traînées d'étoiles qui pourraient résulter d'anciennes interactions gravitationnelles avec d'autres univers-îles. Un tel spectacle s'observe également autour de notre propre galaxie avec la boucle de Arp, une arche de poussière qu'on attribuait par erreur à la galaxie M 81M 81 et qui rappelle des collisions galactiques passées.

À part cela M 63 fait peu parler d'elle : elle a connu la célébrité en 1971 quand une supernovasupernova s'est mise à briller dans un de ses bras spiraux avec une magnitude de 11,8. Joseph Mordelet a cumulé 32 minutes de poses avec un appareil photo numériquenumérique et un télescope de 20 centimètres de diamètre pour révéler la structure spiralée de M 63.

À propos de Joseph Mordelet

À 38 ans cet astronome amateur ne compte plus les années d'astronomie, un virusvirus qu'il a attrapé enfant. Il profite du joli ciel de Mézel, un village situé dans les Alpes de Haute-Provence, pour admirer et photographier la voûte céleste. Membre assidu de notre forum d'astronomie (son pseudo est bulb), il nous fait partager sa passion à travers sa galerie photos.

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