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Pilus

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Image de microscopie électronique d’une bactérie Escherichia coli. Les appendices entourant la bactérie sont des fimbriae. © Manu Forero, Wikimedia Commons, cc by sa 3.0

Le pilus (pili au pluriel) est un terme générique désignant deux types d'appendices de surface des bactéries : les fimbriae et les pili sexuels, également appelés pili de conjugaison. Ce sont des structures protéiques constituées de sous-unités peptidiques appelées pilines.

Attention, les pili sont différents des flagelles, qui sont des structures impliquées dans la mobilité des bactéries.

Les fimbriae

Les fimbriae sont impliqués dans l'adhésion des bactéries sur des surfaces. Ils permettent par exemple l'attachement des bactéries sur les cellules eucaryotes, et sont en partie responsables du pouvoir pathogène bactérien.

Pili sexuels ou pili de conjugaison

Les gènes responsables de la synthèse des pili de conjugaison sont localisés sur un morceau d'ADN circulaire appelé plasmide de conjugaison. Grace à cet appendice, les bactéries peuvent s'échanger leur plasmide, qui peut porter des résistances aux antibiotiques ou des gènes de virulence.

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