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[EN VIDÉO] Un biobot nageur inspiré du spermatozoïde Pour la première fois, des chercheurs sont parvenus à créer une machine biohybride microscopique qui nage de manière autonome. Elle est propulsée par des cellules cardiaques de rat. © Brian Williams et al., Nature Communications, 2014

Le flagelle est un prolongement sous forme de filament mobile présent chez certaines cellules (bactériesbactéries, alguesalgues, spermatozoïdesspermatozoïdes...), qui leur sert d'organe locomoteur. Les flagelles des procaryotesprocaryotes diffèrent de ceux des cellules eucaryoteseucaryotes. Les flagelles des bactéries sont constitués d'une moléculemolécule appelée flagelline et ils sont fixés à la surface de la cellule. En revanche, chez les eucaryotes, les flagelles sont un prolongement du cytoplasmecytoplasme ; ils contiennent des microtubules et sont couverts par la membrane cytoplasmique.

Il existe un groupe d'organismes unicellulaires pourvus de flagelles que l'on a appelé les Flagellés, mais cette appellation est peu utilisée désormais. Les Flagellés comprennent :

  • des organismes végétaux (les phytoflagellés) : ce sont par exemple les Dinoflagellés, ou des algues vertes unicellulaires comme Chlamydomonas ;
  • des protistes animaux : les zooflagellés ou zoomastigophores. Ces organismes sont hétérotropheshétérotrophes et utilisent des molécules organiques présentes dans leur environnement. Par exemple, des zooflagellés de l'intestin des termites digèrent la cellulosecellulose. Il existe des zooflagellés parasitesparasites de l'Homme comme Trypanosoma, l'agent de la maladie du sommeil transmis par la mouche Tsé-Tsé.

Le flagelle des spermatozoïdes chez les mammifères

Chez les mammifèresmammifères, les spermatozoïdes, les cellules sexuelles mâles, possèdent un flagelle qui leur permet de nager en direction de l'ovule. Le flagelle possède à sa base un corpuscule basal, qui est un des deux centriolescentrioles de la cellule. La tige du flagelle, aussi appelée axonème, comprend des microtubules longitudinaux, disposés parallèlement les uns aux autres, et reliés par les bras d'une protéineprotéine, la dynéine. Les glissements des microtubules, possibles grâce à la molécule de dynéine, permettent les mouvementsmouvements du flagelle.

Lors de leur formation dans les testicules, les spermatozoïdes deviennent mobiles dans l'épididyme. Dans les voies génitales féminines, les spermatozoïdes subissent une nouvelle étape de maturation : la capacitationcapacitation. Les anomalies de mobilité des spermatozoïdes peuvent causer des infertilités.