Il faut s'y préparer, une huitième vague de Covid-19 se profile. Quel scénario pour contrer ce rebond de l'épidémie ? L'arrivée sur le marché des nouveaux vaccins dits bivalents laisser espérer des résultats prometteurs. Comme pour le vaccin contre la grippe, il s'agit d'une combinaison de la souche originelle et de celle du variant majoritairement en circulation. Comment fonctionnent ces vaccins bivalents et seront-t-ils plus efficaces que ceux de première génération ?

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Les nouveaux vaccinsvaccins contre le Covid-19Covid-19 commencent à être autorisés à travers le monde. Comment fonctionnent-ils, qui les fabrique ? Le point sur ces nouveaux sérumssérums.

Le virusvirus de la maladie Covid-19, le SARS-CoV-2SARS-CoV-2, a une capacité de mutation, comme les autres virus. C'est un mécanisme naturel : les virus se multiplient et des modifications génétiquesgénétiques accidentelles peuvent avoir lieu, au gré de la réplication de leur ADNADN.

Les premiers vaccins ont été développés à partir de la souche initiale, dite de Wuhan. Depuis, d'autres variants ont vu le jour, comme Delta ou Omicron. Ce dernier représente en fait une famille de variants, dont plusieurs sous-lignages circulent actuellement, tel BA.1. 

Omicron et ses sous-variants ont été dominants tout au long de 2022, prenant rapidement la place des variants précédents Alpha et Delta. Aujourd'hui, c'est essentiellement le sous-variant BA.5 d'Omicron qui domine en Europe et aux États-Unis. C'est pour mieux répondre à ces mutations que les groupes pharmaceutiques adaptent leurs vaccins.

Un concept qui n'est pas neuf : dans le cas de la vaccination contre la grippegrippe par exemple, des vaccins quadrivalents -- développés avec des composants de deux souches du type influenza A et de deux virus influenzavirus influenza de type B -- sont utilisés.

L'arrivée des vaccins bivalents

Dans le cas de la Covid-19, des vaccins dits bivalents sont conçus dans le même but : éduquer le système immunitairesystème immunitaire à reconnaître plusieurs attaquants.

Le tandem américano-allemand Pfizer-BioNtech a ainsi adapté son premier vaccin (Comirnaty) contre la souche de Wuhan pour l'arrivée d'OmicronOmicron. Il propose désormais en dose de rappel un vaccin bivalent « Omicron BA.1 », qui contient à la fois de l'ARN messager (ARNm) du virus original SARS-CoV-2, et de l'ARN messager spécifique au variant Omicron BA.1. Ce sérum a été autorisé par l'Agence européenne du médicament début septembre. Des centaines de millions de doses seront prêtes cette année, indique PfizerPfizer.

Spikevax, le vaccin de la biotech américaine Moderna, a également été adapté sous la forme d'un vaccin bivalent contre BA.1, sur le même principe que celui de Pfizer. Ce sérum « Originel/Omicron BA.1 » a été approuvé au Canada ainsi que par l'Agence européenne du médicament début septembre. 

En plus de Moderna et de Pfizer/BioNTech, d'autres vaccins bivalents sont en préparation. C'est le cas notamment d'un candidat-vaccin des laboratoires français et britannique Sanofi et GSK ciblant les souches Delta et BêtaBêta.

Plusieurs laboratoires ont conçu des vaccins bivalents plus efficaces contre les variants du coronavirus. © Mehdi Fedouach, AFP
Plusieurs laboratoires ont conçu des vaccins bivalents plus efficaces contre les variants du coronavirus. © Mehdi Fedouach, AFP

Des vaccins bivalents pour contrer les sous-variants BA.4 et BA.5

Les laboratoires travaillent à d'autres vaccins bivalents, ciblant spécifiquement, en plus de la souche originale, les sous-variants d'Omicron, BA.4 et BA.5, devenus dominants.

Pour l'Europe, Pfizer et BioNTech ont une longueur d'avance. Ils ont ainsi reçu fin août une autorisation d'urgence de la FDA pour leur vaccin bivalent contre BA.4 et BA.5. Ils ont en outre reçu le feufeu vert de l'Agence européenne du médicament le 12 septembre. 

De son côté, Moderna a également développé un vaccin bivalent ciblant BA.4/5 : ce dernier est à ce jour uniquement approuvé aux États-Unis, pas encore dans l'Union européenne. Moderna explique toutefois que son sérum Spikevax bivalent contre BA.1 « démontre (...) aussi une réponse plus élevée contre les sous-lignages d'Omicron BA.4/5 » par rapport au vaccin de première génération.

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Mais, faute de données cliniques complètes, le Professeur Antoine Flahaut, directeur de l'Institut de santé globale de l'université de Genève, se dit prudent quant à la « supériorité » des nouveaux vaccins bivalents par rapport aux premières formules.

Quelle formule pour la prochaine campagne de vaccination ?

La France a réalisé des commandes de plusieurs millions de vaccins bivalents Wuhan/BA.1 et Wuhan/BA.5 auprès de Pfizer/BioNTech et Moderna, indique la Direction générale de la santé à l'AFP. Ces doses seront mises à disposition des officines et centres de vaccination dès que la Haute autorité de santé (HAS) aura rendu son avis sur la place de ces nouveaux vaccins dans la stratégie vaccinale française. 

Des commandes auprès des laboratoires Sanofi (monovalent Bêta) et espagnol Hipra (bivalent Alpha-Bêta), dont les vaccins sont encore étudiés par l'Agence européenne du médicament, ont également été passées, mais ne sont pas attendues avant la fin de l'année, précise également la DGS.

La quatrième dose reste recommandée aux personnes les plus à risque de développer des formes graves de la Covid-19, leurs proches et quelques professions du secteur médico-social, particulièrement exposées au virus.