Cela fait des années que les scientifiques essayent de mettre au point un vaccin universel contre la grippe qui n’aurait pas besoin d’être renouvelé chaque année. Ils tiennent peut-être le bon bout avec, pour la première fois, un essai de phase I dont les résultats semblent prometteurs.

Un vaccinvaccin, qui induit une réponse immunitaireréponse immunitaire à un large éventail de souches et de sous-types de virus de la grippe, a produit des résultats solidessolides et durables lors d'essais cliniquesessais cliniques précoces chez l'Homme, rapporte une étude publiée le 7 décembre dans la revue Nature Medecine.

Le vaccin actuel contre la grippegrippe cible un antigèneantigène appelé hémagglutininehémagglutinine (HA), situé à la surface du virus et qui subit fréquemment des mutations. Il faut donc reformuler le vaccin chaque année, à partir des souches circulant dans les différentes régions (voir encadré).

Cela fait plus de 20 ans que les scientifiques essayent de développer un vaccin universel contre la grippe, qui pourrait échapper aux mutations de l'HA. Certains ont par exemple essayé de développer des vaccins ciblant des protéinesprotéines internes du virus, comme les protéines M ou les protéines NS, ou encore la neuraminidaseneuraminidase (NS), une enzymeenzyme qui libère le virionvirion grippal. Des approches qui se sont révélées jusqu'ici peu efficaces.

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Structure de l’hémagglutinine, la principale glycoprotéine de surface du virus de la grippe qui serait le site de liaison aux récepteurs cellulaires. © Mes Sci, 2013
Structure de l’hémagglutinine, la principale glycoprotéine de surface du virus de la grippe qui serait le site de liaison aux récepteurs cellulaires. © Mes Sci, 2013

De l’hémagglutinine chimérique

Pour leur projet de vaccin universel, les chercheurs du Mont Sinaï, à l'origine de l'étude, sont restés concentrés sur l'hémagglutinine. Mais, alors que le vaccin saisonnier cible la partie distale de la glycoprotéineglycoprotéine, connue sous le nom de tête globulaireglobulaire, le « vaccin est dirigé vers la partie proximale de la protéine HA -- le domaine de la tige -- dont il a été démontré qu'il neutralise largement diverses souches du virus de la grippe chez les modèles animaux et chez l'Homme », explique Peter Palese, directeur du département de microbiologie de l'école de médecine Icahn du mont Sinaï et coauteur de l'étude. Les anticorpsanticorps spécifiques de la tige peuvent en effet neutraliser plusieurs types de souches.

Le problème, c'est que l'immunodominance de la tête HA rend difficile l'induction d'une réponse puissante des anticorps contre le domaine de la tige. Pour rediriger la réponse immunitaire de la tête vers le domaine de la tige, les chercheurs ont donc créé des HA « chimériqueschimériques » en associant des domaines de tige et des têtes globulaires. En 2015, des chercheurs avaient déjà tenté cette approche en utilisant des nanoparticules et un adjuvantadjuvant qui réduisent la densité d'hémagglutinine à la surface du virus afin que les anticorps trouvent plus facilement la tige.

Le saviez-vous ?

Le vaccin saisonnier contre la grippe est composé des souches dominantes des sous-types H1 et H3 du virus influenza A et de la souche dominante du virus influenza B en circulation (c’est donc un vaccin trivalent, comprenant 3 sortes de souches). Une fois que la composition du vaccin est établie en fonction des souches circulant, l'industrie pharmaceutique dispose de 6 mois environ pour les produire et les mettre à disposition en septembre-début octobre. Mais il arrive parfois que le vaccin passe complètement à côté de la souche circulante et qu’il ne soit de ce fait que partiellement efficace. En outre, la revaccination annuelle est très coûteuse.

Une protection pendant au moins 18 mois

L'essai clinique de phase I, financé en partie par la Fondation Bill et Melinda Gates, a évalué l'innocuité et l'immunogénicitéimmunogénicité du vaccin chez 65 participants aux États-Unis et s'est avéré produire une forte réponse immunitaire qui a duré au moins 18 mois après la vaccination. Plusieurs autres essais de phase 1 de virus universel sont en cours mais celui-ci est le premier à être publié.

Si ces résultats sont encourageants, ils ne disent rien de l'efficacité du vaccin dans le cadre d'une épidémieépidémie, ce qui est le rôle des phases II et III. L'essai de phase I se limite à démontrer que le vaccin ne présente aucun problème de sécurité et qu'il induit une réponse immunitaire. Il faudra donc poursuivre les essais cliniques sur de plus vastes populations pour avoir une idée probante de son avenir.


Grippe : un nouveau pas vers un vaccin universel

Article de Janlou Chaput publié le 10/12/2011

La protéine M2, commune à de nombreuses formes de la grippe, avait déjà été testée pour créer un vaccin mais les résultats avaient été décevants. Des chercheurs coréens viennent pourtant de montrer l'efficacité d'un nouveau vaccin à base de cet antigène chez des souris. Comment ont-ils fait ? Ils l'ont administré sous la langue !

Chaque année, les personnes les plus fragiles doivent se protéger contre la grippe saisonnière. À l'heure actuelle, aucun vaccin universel n'est proposé car l'antigène ciblé, l'hémagglutinine, subit fréquemment des mutations. Aussi, le rendez-vous annuel chez le médecin devient une vieille habitude... Qui pourrait se perdre si l'on arrivait à proposer une solution efficace contre toutes les formes de grippe.

Et une nouvelle piste vient d'être découverte par des chercheurs coréens de l'Institut international du vaccin (Ivi), dont les résultats sont publiés sur Plos One. Des études précédentes avaient montré que la protéine M2 (pour matrix protein 2) était très bien conservée dans les différentes formes virales de la grippe Agrippe A. La piste de cet antigène, déjà testé comme vaccin par injection parentérale, avait été abandonnée faute de résultats prometteurs. Des scientifiques coréens se sont alors demandé si le problème ne provenait pas du mode d'administration.

M2 est efficace uniquement par administration sublinguale

Cette bonne idée les a amenés à montrer que l'antigène M2 était tout à fait adapté pour protéger contre une infection de plusieurs variantes grippales, y compris contre la grippe aviaire ou la grippe A, celle qui a sévi en 2009. Mais cela ne fonctionne bien que si le vaccin est déposé sous la langue. Au-delà de la forte réponse immunitaire induite chez les souris, les défenses se sont particulièrement bien organisées pour protéger les poumonspoumons, l'organe ciblé par l'agent infectieux.

L'hémagglutinine, ici représentée dans sa structure moléculaire simplifiée en 3 dimensions, est le fameux H de H5N1 ou H1N1. Cette protéine de surface du virus est l'antigène utilisé actuellement pour les vaccins contre la grippe saisonnière. Bientôt, elle pourrait être remplacée par M2. © <em>US National Institute of Health</em>, Wikipedia, cc by sa 3.0
L'hémagglutinine, ici représentée dans sa structure moléculaire simplifiée en 3 dimensions, est le fameux H de H5N1 ou H1N1. Cette protéine de surface du virus est l'antigène utilisé actuellement pour les vaccins contre la grippe saisonnière. Bientôt, elle pourrait être remplacée par M2. © US National Institute of Health, Wikipedia, cc by sa 3.0

Peut-être de nouvelles stratégies de vaccinations

« La vaccinationvaccination sublinguale avec M2 induit une réponse immunitaire dans les poumons des souris alors que le même produit administré par injection parentérale ne le fait pas, commente Man-ki Song, auteur principal de l'étude. C'est probablement pour cette raison que les tentatives précédentes qui portaient sur l'injection de vaccin à base de M2 n'avaient pas fonctionné. » Et d'ajouter : « Cette approche de la vaccination offre de nouvelles stratégies pour prévenir d'une infection de la grippe et pourrait être utilisée pour contrôler des épidémies de grippes potentielles. »

Cette nouvelle suscite l'optimisme dans le monde de la recherche contre la grippe. Si les mêmes effets étaient observés chez l'être humain, la vaccination par administration sublinguale de M2 pourrait s'imposer comme la meilleure solution pour lutter contre une pandémiepandémie. Alors que des chercheurs annonçaient il y a quelques jours avoir créé un virus de la grippe aviaire très pathogènepathogène, suscitant ainsi la polémique, voilà une voie de recherche plus douce...