Un isolant peut être électrique, thermique, acoustique ou mécanique. © Francesco Scatena, Fotolia.com

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Isolant

DéfinitionClassé sous :isolation , isolation batiment , isolation de la maison

Un isolant est un matériau qui limite les échanges d'énergie entre deux systèmes. Il peut être électrique, thermique, acoustique ou mécanique.

Isolant électrique

Un isolant électrique est appelé matériau diélectrique et interdit le passage du courant entre deux matériaux conducteurs, ce qui signifie que ses électrons ne peuvent pas circuler librement. Sa résistivité se mesure en ohms-mètres (Ω⋅m) et dépend donc de sa résistance (ohms). Un isolant parfait aurait ainsi en théorie une résistance infinie. Le plastique, le verre, le papier, le bois, la pierre ou le béton sont en général de bons isolants électriques lorsqu'ils sont secs. 

Isolant thermique

Un isolant thermique est un matériau ayant une faible conductivité thermique, mesurée en W/(m.°C) et notée λ. Plus λ est bas, plus le matériau est isolant. Une conductivité thermique de 0,04 W/(m.°C) est ainsi considérée comme performante. Dans la construction, les isolants les plus utilisés sont la laine de verre ou de roche, le liège, fibre de bois, chanvre, paille, la ouate de cellulose, ou les matières synthétiques (mousse de polystyrène et polyuréthane).

La laine de verre est un isolant thermique très utilisé. © Smole, Fotolia.com

Isolant acoustique

Un isolant acoustique freine la propagation du son le traversant. En général, plus un matériau est dense et plus il est un bon isolant acoustique. Pour un matériau donné, l'indice d'affaiblissement acoustique est noté Rw et se mesure en décibels (dB). Un carreau de plâtre de 10 cm d'épaisseur présente par exemple un indice d'affaiblissement acoustique de 38 dB contre 59 dB pour un mur de béton de 16 cm d'épaisseur.

Isolant mécanique

Un isolant mécanique aura pour fonction d'absorber ou atténuer les vibrations et les chocs. Ils sont utilisés pour l'automobile (amortisseurs), dans la construction afin de limiter les effets des tremblements de terre (bâtiments parasismiques). Les matériaux antisismiques auront ainsi une bonne capacité à se déformer, comme le caoutchouc ou le polyuréthane. Les isolants mécaniques sont aussi utilisés dans les chaussures de sport, pour atténuer les impacts avec le sol.

En général, un bon isolant électrique est aussi un bon isolant thermique. Les métaux sont ainsi de bons conducteurs électriques et thermiques, tandis qu'un des meilleurs isolants électriques et thermiques est... l'air (mais attention : l'air peut se charger d'électricité pendant les orages). En revanche, on n'observe pas ce rapport avec l'isolation acoustique : l'air n'est pas un bon isolant sonore.

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